Un niño tembloroso de 11 años miró hacia atrás al otro lado del Río Grande, paralizado por el horror. Le pareció extraño que los traficantes de personas hicieran que todos se quitaran la ropa y ordenaran a los hombres y niños que cruzaran a nado primero. Cuando miró hacia atrás, entendió por qué. La oscuridad descendente no fue suficiente para ocultar la visión de las mujeres violadas en la orilla opuesta durante esa fría noche de 1987.

Esta fue simplemente la última atrocidad que había presenciado el joven José Luis Montalván. Montalván recordó un día especialmente violento después de que comenzara la revolución en Nicaragua. Sus padres eran dueños de un restaurante popular frecuentado por miembros de facciones políticas rivales. Era un terreno neutral hasta que un grupo lanzó un despiadado ataque sorpresa para hacerse con el control del barrio.

Cuando hombres armados abrieron fuego indiscriminadamente contra el restaurante, el padre de Montalvan lo subió a él, a su madre y a su hermano menor en la parte trasera de un automóvil. Su madre lo protegió a él y a su hermano mientras se alejaban a toda velocidad bajo una lluvia de balas.

La revolución, que siguió a décadas de conflicto, obligó a su madre a hacerse preguntas angustiosas que la llevaron a una dolorosa comprensión. Tendría que dejarlo ir. Ella hizo los arreglos para que él huyera a la seguridad y la oportunidad de los Estados Unidos, y él se embarcó en un peligroso viaje que eventualmente lo llevaría a una carrera en el Cuerpo de Marines de los Estados Unidos.

En 1987, antes de cumplir 12 años, cuando habría sido reclutado en el ejército de Nicaragua, partió con uno de sus tíos hacia Hialeah, Florida. Juntos, cubrieron más de 2,000 millas en un viaje de un mes por Honduras, Guatemala y México. En Hialeah, Montalvan se reunió con su tía y su esposo, quienes lo criarían por el resto de su infancia.

Pero primero, Montalván y su tío conocieron a los traficantes de personas que prometieron cruzar el Río Grande esa fría noche de 1987.

Cuando Montalvan llegó allí, notó que el agua estaba helada. Aunque nunca había aprendido a nadar, agarró un tubo de goma, una bolsa que contenía su ropa y saltó con todos los demás. Cuando llegó a tierra en Brownsville, Texas, se estremeció ante la escena que tenía lugar en la orilla opuesta y se preguntó por qué su familia había recaudado más de $ 10,000 para exponerlo a estos horrores, que parecían absurdos e incomprensibles.

“Lo había logrado, pero no estaba feliz entonces”, dijo Montalvan. “En ese momento, estaba confundida y molesta porque no entendía por qué mi mamá me hizo pasar por todo eso, y básicamente me entregó a familiares que no conocía”.

Durante el último tramo de su viaje a Florida, surgió otro obstáculo.

“Estábamos en el aeropuerto esperando para abordar nuestro vuelo a Miami cuando vi a mi tío hablando con un hombre a pesar de que le habían dicho que no hablara con nadie en el aeropuerto”, dijo Montalvan. “Le estaba contando todo lo que habíamos hecho para que Estados Unidos

“El hombre resultó ser un agente del Servicio de Inmigración y Naturalización. Terminamos siendo detenidos, pero gracias a mi familia en Hialeah, que pagó nuestra fianza y pidió que nuestro caso de asilo fuera transferido a la oficina del INS de Miami, fuimos liberados y pudimos tomar un vuelo a Miami. “

Montalvan pasó los siguientes años de su vida siendo criado en Florida por su tía y su tío. Con el paso del tiempo, llegó a amarlos e incluso se refiere a ellos como “mamá” y “papá” hoy.

 
A pesar de su apoyo, Montalvan luchó por hacer la transición a un nuevo país y cultura. A lo largo de sus años escolares, estuvo callado, temiendo el ridículo por su acento y su conocimiento rudimentario del inglés. Gravitó hacia otros estudiantes inmigrantes en lugar de sumergirse en su nuevo entorno. Después de graduarse de Hialeah-Miami Lakes High School, Montalvan asistió a Miami-Dade Community College y tuvo dos trabajos. Finalmente, sintió la necesidad de un cambio.

“Sabía que si me quedaba en el sur de Florida, no lograría lo que quería”, dijo Montalvan. “Si me quedaba con las mismas personas, sentía que nunca aprendería inglés correctamente ya que volveríamos a hablar español todo el tiempo. Además, sabía que limitaría mi educación y mis oportunidades laborales. También quería viajar y ver mundo. Fue entonces cuando pensé en el Cuerpo de Marines como la solución “.

La tía de Montalvan se opuso a su plan de alistarse en la Infantería de Marina, por lo que tenía que ser inteligente. Esperó a que ella se tomara unas vacaciones de una semana en Costa Rica en septiembre de 1995. Mientras ella estaba fuera, su Tarjeta de Residente Permanente fue aprobada e inmediatamente se coordinó con el reclutador local de Hialeah Marine para alistarse. A los pocos días, pasó las pruebas físicas y mentales requeridas para el alistamiento y entró en el Programa de Entrada Retrasada del Cuerpo de Marines de EE. UU. Antes del regreso de su tía. Su fecha de envío proyectada para el Entrenamiento de Reclutamiento del Cuerpo de Marines se fijó para enero de 1996.

Como predijo Montalvan, su tía estaba furiosa y se negó a hablar con él. La tensa atmósfera hogareña se vio reforzada por su anticipación de comenzar el próximo capítulo de la vida. Por lo tanto, Montalvan buscó la oportunidad de salir temprano para la capacitación de reclutas. Afortunadamente, su reclutador lo llamó en octubre para embarcar temprano y, sin dudarlo, aceptó la oferta.

“Recibí la llamada un viernes por la noche y estaba enviando para reclutar capacitación tres días después”, dijo Montalvan.

Con su fecha de embarque inminente, la tía de Montalvan finalmente rompió su silencio.

“Ella dijo en español, ‘Si te vas no regreses derotado’, que se traduce como, ‘Si vas, no vuelvas derrotado’”, dijo Montalván. “Entendí que si fallaba, sería mejor que no regresara, y he usado esa mentalidad desde entonces”.

En el entrenamiento de reclutas, Montalvan siguió luchando con la barrera del idioma, pero se desempeñó bien académica y atléticamente. Pudo correr tres millas en menos de 18 minutos, lo que le valdría una puntuación perfecta en esta fase de la prueba de aptitud física. Durante un combate de entrenamiento, Montalvan golpeó a un compañero recluta, derribándolo y dejando al recluta con la nariz rota. Además, Montalvan amaba y se destacaba en un ejercicio de orden cercano. Sus instructores se dieron cuenta y lo nombraron líder de escuadrón y luego guía, que es la posición de liderazgo de reclutas principal en un pelotón.

“Me sentí muy orgulloso cuando me gradué de la formación de reclutas”, dijo Montalvan. “Fue un momento especial para mí, ya que me convertí en el primero de mi familia en servir en los Marines. Las personas más importantes de mi familia estaban allí cuando me gradué, y nunca olvidaré ese momento “.

A pesar de lo orgulloso que estaba Montalvan de ser un infante de marina, no estaba satisfecho. Cuando visitó inicialmente a su reclutador, se enteró del programa de oficiales y expresó interés en él, pero el reclutador le dijo que nunca calificaría. Montalvan nunca olvidó el intercambio, siguió pensando en la opción de convertirse en oficial y utilizó la duda del reclutador para alimentar sus aspiraciones.

“Seis meses después de graduarme de la formación de reclutas, era secretaria de diario de la unidad en Okinawa, Japón, cuando vi las órdenes de un sargento que había sido aceptado en la Academia Naval”, dijo Montalvan, que era un privado de primera clase en ese momento. “Fue entonces cuando descubrí que los marines alistados podían hacer la transición para convertirse en oficiales. Hablé con mi compañero de cuarto, PFC. Más breve, sobre mi interés en el programa de oficiales, y su respuesta fue simple y directa: “¡Te seguiría como oficial!”

El aumento de la estabilidad financiera fue un atractivo inicial para el programa de Montalvan; sin embargo, desde que se convirtió en un infante de marina, las razones se han multiplicado.

“Después de la conversación con mi compañero de cuarto, me di cuenta de que mi influencia podría ir mucho más allá de ayudar económicamente a mi familia en Florida”, dijo Montalvan. “Convertirme en oficial me permitiría dirigir, orientar y entrenar a los Marines. Quería tener un impacto positivo y ayudar a otros a actualizar un camino hacia su máximo potencial “.

En ese momento, solo los cabos y superiores pudieron presentarse para el Programa de educación para la puesta en servicio de alistados marinos y el Programa de oportunidades ampliadas para la selección y capacitación de oficiales. Montalvan, que no cumplió con el requisito de rango mínimo, procedió a recopilar todos los documentos necesarios. Actualizó su historial después de cada prueba de entrenamiento físico, premio, logro educativo y promoción.

 
 
“Tuve mucha ayuda de mis compañeros, suboficiales y oficiales”, dijo Montalvan. “Unos años más tarde, cuando finalmente envié el paquete del Programa BOOST, supe que había hecho todo lo que podía, y cuando finalmente salió MARADMIN, la abreviatura común de Mensaje Administrativo Marítimo, estaba emocionado”.

En 1999, Montalvan fue seleccionado para el programa BOOST. El programa de 10 meses, desde que se suspendió, envió a los marines a la estación naval de Newport, Rhode Island, para tomar cursos de preparación universitaria. Montalvan completó el programa en 2000 y posteriormente fue seleccionado para MECEP, que comenzó en Tallahassee Community College en Florida, ya que tenía un acuerdo entre ciudades con Florida State University y era menos costoso.

“Quería ir a FSU, pero también sabía el costo”, dijo Montalvan. “Completé dos años de colegio comunitario en un año. Durante los semestres de verano, durante dos períodos de seis semanas, tomé cuatro clases. Iba a la escuela desde las ocho de la mañana hasta las cuatro de la tarde. Después, obtuve los créditos requeridos restantes para un asociado en artes “.

Al año siguiente, Montalvan asistió a la Escuela de candidatos a oficiales en Quantico, Virginia, y se transfirió a FSU, pero no pudo celebrar por mucho tiempo.

“Cuando asistía a FSU, ocurrió el 11 de septiembre”, dijo Montalvan. “Estaba saliendo de una clase de la facultad de derecho internacional cuando vi a todos reunidos en el centro de estudiantes y luego vi las noticias. En ese momento, decidí tomar más clases para poder regresar a la Fleet Marine Force (FMF) ”.

La Guerra Global de Estados Unidos contra el Terrorismo se avecinaba. Montalvan, como muchos estadounidenses, se sintió obligado a proteger a su país sin importar el costo. Por lo tanto, se inscribió en más clases para graduarse antes de lo planeado inicialmente.

Académicamente, todo iba según lo planeado, pero su ciudadanía seguía siendo un obstáculo. En mayo de 2002, Montalvan se enteró de que su documentación de huellas dactilares, un requisito para su solicitud de ciudadanía, había expirado. El vencimiento tenía el potencial de retrasar su proceso de naturalización durante varios meses y evitar que se incorpore como subteniente.

Montalvan comenzó a llamar ansiosamente a la mesa de ayuda del INS de Miami y, después de numerosos intentos fallidos, un ex oficial militar del INS respondió y aceleró el proceso. Ayudó a Montalvan a volver a enviar sus huellas dactilares y programó su evaluación y prueba de ciudadanía. Tan pronto como Montalvan falleció, el oficial del INS lo condujo directamente a un juez que administró su juramento de ciudadanía, eliminando meses de tiempo de espera.

 
“Sin su ayuda, me hubieran ordenado regresar a la FMF y no me hubieran encargado”, dijo Montalvan.

Después de convertirse en ciudadano estadounidense naturalizado, Montalvan terminó su último semestre en FSU y se graduó en 2002, obteniendo una licenciatura en criminología.

“El 2 de agosto de 2002, celebré mi encargo con todos mis amigos y familiares”, dijo Montalvan. “El 3 de agosto de 2002, me convertí en el primero de la familia en graduarme de la universidad. Cuando vine de Nicaragua en 1987, nadie pensó que me graduaría de la universidad. Nadie pensó que me convertiría en oficial de la Infantería de Marina, así que estaba emocionado porque era un momento especial para mi familia y para mí ”.

Montalvan habla con frecuencia con sus Marines sobre el establecimiento de metas y el esfuerzo por mejorar. Se centra en lo que cree que le ha ayudado a lo largo de su vida.

“Hay tres cosas que creo que necesitas para tener éxito”, dijo Montalvan. “Primero, define tus metas y ve tras ellas. En segundo lugar, nunca se desanime por el fracaso y, en tercer lugar, y lo más importante, no tema pedir ayuda.

“No puedes hacerlo solo. Cuando te caigas, necesitarás que alguien te ayude a levantarte. Cometerá errores, pero si aprende de ellos y se esfuerza por hacerlo mejor, todo saldrá bien.

“No pasa un solo día en el que no piense en las muchas personas que me han ayudado a lo largo de mi vida. ¡Sin su apoyo y aliento, no habría llegado tan lejos! “

Mientras Montalvan se desarrollaba profesionalmente, formó una familia. Junto a él hoy están su esposa, Kerrie, y sus dos hijos, Ethan y Ean.

“Ellos alientan y apoyan mis esfuerzos, pero Kerrie también me mantiene con los pies en la tierra y me ayuda a concentrarme en lo que está frente a mí”, agregó Montalvan. “Equilibrar mi vida profesional y personal es un desafío, pero con el apoyo de mi familia, siento que puedo lograr cualquier cosa en la vida”.

Montalvan, que una vez fue un joven inmigrante en busca de un futuro mejor, actualmente se desempeña como oficial de operaciones de reclutamiento del 6º Distrito del Cuerpo de Marines. Ahora, en su segunda gira de reclutamiento, dedica su tiempo a ayudar a la próxima generación de hombres y mujeres jóvenes que buscan el título de Marine. Supervisa todos los aspectos del reclutamiento del Cuerpo de Marines en el sureste de los EE. UU. Para que las pocas personas calificadas y seleccionadas tengan la oportunidad de lograr sus sueños.

 
 
Después de casi 25 años de servicio, Montalvan, ahora teniente coronel, ha logrado ascender tanto en el rango de alistados como de oficiales. Ha viajado a más de 20 países, incluido un despliegue de combate, y ha sido reconocido con numerosos premios personales. Se ha sumergido por completo en la experiencia estadounidense y ha logrado el éxito convencional en los Estados Unidos al tiempo que conserva su identidad cultural única. Su marcado acento hispano es un eco de su origen. Le recuerda que debe seguir desafiándose a sí mismo para lograr sus objetivos, incluso cuando sea incómodo. Su vida ilustra una cita del ex presidente Ronald Reagan, quien estaba en el cargo cuando Montalvan se embarcó en su viaje para lograr el sueño americano.

“Nuestra nación es una nación de inmigrantes”, dijo el presidente Reagan. “Más que en cualquier otro país, nuestra fuerza proviene de nuestra propia herencia inmigrante y nuestra capacidad para recibir a los de otras tierras

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