A Rafael Serna le gusta venir a la biblioteca con sus hijos. Él ayuda a tres de sus hijos en la mesa de manualidades, mientras que su hija recibe tutoría en una mesa trasera en la biblioteca.

    Al escuchar las protestas de sus lectores más jóvenes, el condado de Kern ha bloqueado el plan de los líderes de la ciudad de McFarland para convertir su biblioteca comunitaria en una estación de policía.

    La Junta de Supervisores del Condado de Kern aprobó un presupuesto la semana pasada que no solo garantiza que la biblioteca de la pequeña ciudad permanezca abierta, sino que su servicio se ampliará de dos a cinco días a la semana.

    El plan para trasladar la biblioteca de McFarland se encontró con una reacción violenta en la ciudad agrícola de 14,000 habitantes, incluidas 3,000 firmas en una petición en línea. A principios de este año, el Concejo Municipal, el superintendente de McFarland Unified y el director de parques y recreación de la ciudad enviaron cartas al condado, propietario de la biblioteca, pidiendo que la biblioteca fuera entregada a la ciudad. Pero sus clientes, especialmente los más pequeños, exigieron que la biblioteca se quedara quieta y que abriera todos los días como un lugar divertido y seguro para pasar el rato después de la escuela y en los veranos.

    El líder de los amigos de la Biblioteca McFarland, Phil Corr, dijo que está especialmente emocionado por estos jóvenes clientes.

    “Les dará a los niños que más lo necesitan seguridad cinco días en lugar de dos días”, dijo.

    Corr dijo que la expansión de su servicio les da a los residentes de McFarland más días para buscar trabajo, trabajar en tareas o proyectos o simplemente escapar del calor, un punto crucial durante una semana en que las temperaturas se están disparando.

    “Significará tanto que no se puede medir”, dijo Corr.

    La sucursal de la Biblioteca Clara M. Jackson abrirá oficialmente cinco días a la semana a partir del 12 de septiembre.

     “El personal está muy emocionado y tienen muchos programas planeados”, dijo Sullivan.

    Amber Clarksean, la nueva supervisora de la sucursal ha estado planeando furiosamente actividades para los próximos meses: clubes de lectura, un club de Dungeons and Dragons para estudiantes de secundaria, club de anime, desafíos de Lego, tiempo de lectura familiar y días semanales de manualidades. Clarksean también está planeando una gran celebración de Halloween.

    “Lo hace más fácil porque no tenemos que meter a todos en dos días”, dijo.

    La Biblioteca del Condado de Kern es el sistema de bibliotecas del condado peor financiado de California. Sus bibliotecas tienen alrededor de $ 7 por residente, muy por debajo del promedio estatal de $ 46. Esto da como resultado bibliotecas con horarios severamente limitados. La sucursal de McFarland se convertirá en el beneficiario de una decisión del condado de expandir el personal en todo el sistema de bibliotecas del condado de Kern con fondos federales Covid de una sola vez.

    Pero el director administrativo del condado de Kern, Ryan Alsop, advierte que las bibliotecas y todo lo demás financiado por el condado corren el riesgo de estancamiento y más recortes. La Junta de Supervisores del Condado de Kern está pidiendo a los votantes la aprobación de un aumento del impuesto a las ventas de 1 punto porcentual para estabilizar los fondos del condado.

    El jefe de policía de McFarland y administrador de la ciudad, Kenny Williams, tenía sentimientos encontrados sobre los nuevos planes. Por un lado, el Departamento de Policía de McFarland es estrecho y necesita urgentemente una nueva sede, dijo. Hacerse cargo del edificio actual de la biblioteca parecía la mejor opción porque la ciudad no puede permitirse construir una nueva sede desde cero.

    Pero dijo que respetaba la decisión del condado, propietario del edificio. También se alegra de ver que la biblioteca estará abierta con más frecuencia: parte de la petición de los líderes de la ciudad para hacerse cargo del edificio fue que estaba subutilizado.

    “Eso también es una victoria”, dijo. “No todo es negativo”.

    El condado de Kern ha estado haciendo un esfuerzo para devolver su personal de biblioteca a los niveles anteriores a la pandemia, dijo Alsop. Una comunidad, cansada de los recorte y las amenazas de cierre, decidió separarse del sistema de bibliotecas del condado y crear la Biblioteca y Centro de Aprendizaje Shafter, de propiedad municipal. Esto liberó fondos para la cercana biblioteca McFarland, dijo Alsop.

    El presupuesto de la Biblioteca del Condado de Kern no ha crecido, pero ha transferido más de sus fondos a la dotación de personal. El año pasado, la biblioteca utilizó fondos federales de Covid para comprar nueva tecnología, pero este año creó nuevos puestos a tiempo completo y a tiempo parcial.

    La expansión de las horas en McFarland ha sido posible gracias a ese cambio. También significa que dos de las sucursales más concurridas del sistema, Beale Memorial Library y Southwest Library, ambas en Bakersfield, también verán una expansión en sus horas, dijo Sullivan.

    Pero la Biblioteca del Condado de Kern todavía está lejos de ofrecer servicio a tiempo completo. Las bibliotecas más concurridas fuera de Bakersfield, Ridgecrest y Tehachapi, están abiertas cuatro días a la semana. Las otras sucursales están abiertas de uno a tres días a la semana. Ninguno está abierto después de las 6 p.m. o los fines de semana.

    Alsop dijo que requeriría $ 5 millones adicionales para abrir las sucursales restantes cinco días a la semana. El presupuesto de la biblioteca de este año es de poco menos de $ 9 millones.

    “Quiero que mis bibliotecas abran en todo el condado por las noches y los fines de semana”, dijo Sullivan. “Pero estamos viviendo dentro de nuestras posibilidades”.

    Sullivan reconoció que su departamento no es el único que ha enfrentado la austeridad en el condado.

El presupuesto del condado de Kern ha estado estancado durante los últimos siete años, mientras que los problemas que debe abordar, como la falta de vivienda y la tasa de homicidios más alta del estado, solo están aumentando, dijo Alsop. Al mismo tiempo, el condado proyecta una pérdida de ingresos fiscales a medida  que el estado elimina gradualmente los combustibles fósiles con el objetivo de poner fin a la extracción de petróleo para 2045, lo que afecta a las compañías de petróleo y gas que representan un tercio de las evaluaciones de impuestos a la propiedad.

    Alrededor de $ 2.5 millones en fondos federales Covid de la Ley del Plan de Rescate Estadounidense y la Ley CARES, que se extiende durante tres años, ha permitido al condado expandir su personal de bibliotecas. El condado también pudo invertir casi $ 1 millón en nueva tecnología de bibliotecas con estos fondos federales únicos.

     Eso representa una inversión sin precedentes, dijo Sullivan. Las bibliotecas están llenas de computadoras de una década de antigüedad, y muchas de ellas son “hand-me-downs” de otros departamentos del condado, incluidas las prisiones.

    “Nunca hemos tenido una flota de nueva tecnología”, dijo Sullivan.

    Pero esos fondos federales se agotarán. Este noviembre, a los residentes no incorporados del condado de Kern se les pedirá que paguen un impuesto adicional de 1 punto porcentual sobre las ventas para ayudar al condado a capear una crisis financiera que no muestra signos de disminuir. Muchas ciudades de Kern, incluida Bakersfield, ya tienen impuestos sobre las ventas. Los residentes no incorporados que viven fuera de las ciudades y dependen del condado para los servicios se han visto más afectados por los problemas presupuestarios del condado. Pero los servicios en todo el condado financiados por el condado, incluida la biblioteca, se beneficiarían del aumento del impuesto a las ventas, dijo Alsop.

     Durante una reunión de la Junta de Supervisores en junio, el supervisor Zack Scrivner dijo que sin que se apruebe el impuesto, prevé un futuro en el que otros departamentos se cierren para mantener a flote a los departamentos de seguridad pública.

    “No creo que ese sea el tipo de condado en el que queremos vivir, donde todo lo que hacemos es seguridad pública. Ya no somos capaces de hacer calidad de vida”, dijo Scrivener. “Y eso es lo que está en el horizonte”.

    Una mayoría simple de los votantes del condado tendría que aprobar la medida para que sea aprobada, pero enfrenta altos obstáculos en el condado reacio a los impuestos en medio de la creciente inflación. Una medida similar fracasó en 2018 cuando obtuvo solo el 35,32% de los votos.