En una mañana de sábado ya calurosa en el este de Bakersfield, la candidata a la Asamblea estatal Leticia Pérez se encuentra al frente del salón sindical local de los trabajadores eléctricos, trabajando con una multitud de compañeros demócratas listos para tocar puertas y hablar con los votantes.

    Pero la idea central del mensaje de Pérez tiene un atractivo bipartidista. Bakersfield no es como el resto de California: “Muchas personas fuera de esta comunidad piensan que nos conocen. No lo hacen”.

    De hecho, a los votantes se les dice qué hacer en millones de dólares en anuncios de televisión producidos por consultores de alto poder de Sacramento y Washington, D.C. Están siendo entrevistados por reporteros nacionales que se lanzan en paracaídas para tomar el pulso de un área fundamental.

   El salón sindical está a menos de una milla del Crystal Palace de Buck Owens, el icónico bar country y western que para muchos simboliza los orígenes de Dust Bowl de Bakersfield. Pero mirando a los voluntarios reunidos, Pérez describe una región y un momento político que parecen muy lejanos.

    “Veo a mis hermanos y hermanas indios en la parte de atrás, y veo a mi familia negra aquí hoy. Veo algunos latinos… ¡Tengo a muchos de mis hermanos y hermanas Okie aquí también en la casa!”, dijo, mientras crecían los aplausos. “¡Así es! El condado de Kern es lo que decimos que es”.

    Si eso es cierto es una pregunta en el corazón de tres elecciones superpuestas el 8 de noviembre que hacen de este tramo del sur del Valle Central, casi del tamaño de Connecticut, una de las piezas más competitivas de territorio político en Estados Unidos.

    Está la carrera legislativa entre el representante republicano David Valadao y el asambleísta demócrata Rudy Salas ahora la segunda contienda más cara de la Cámara de Representantes en el país y una que podría ayudar a determinar qué partido controla el próximo Congreso.

    Está la competencia entre la senadora estatal Melissa Hurtado, ampliamente considera como la titular demócrata más amenazada en la Legislatura, y el recién llegado político David Shepard, el vástago republicano de una familia de agricultores del condado de Tulare.

    Y está el enfrentamiento por el escaño de la Asamblea local entre Pérez y su compañero demócrata Jasmeet Bains, quienes han atraído el respaldo financiero de la industria petrolera y el lobby de los médicos estatales, respectivamente.

    El resultado de las tres contiendas será determinado por los votantes en el este de Bakersfield, históricamente el lado más pobre, latino y menos poderoso políticamente de la ciudad, así como por los votantes en las ciudades agrícolas que salpican el camino hacia el norte a Fresno: Shafter, Delano, McFarland.

    Hay mucho en juego. El condado de Kern tiene la tasa de homicidios más alta de California. A menudo está cubierto de aire nocivo. La proporción de la población tras las rejas se encuentra entre las más altas del estado y sus números de salud pública se encuentran entre los más bajos Elegir representantes efectivos en Sacramento y Washington, D.C., es esencial.  

    La ironía de esta repentina oleada de atención externa en un área tan a menudo eclipsada y acosada por tantos problemas no pasa desapercibida para algunos residentes.

    “Siento que hay dos percepciones de California: es el norte de California o el sur de California”, dijo Manpreet Kaur, un demócrata de 29 años que se postula para el Concejo Municipal de Bakersfield. Toda esta región del Valle Central tiende a ser pasada por alto. Pero aquí es donde creo que encuentras a las personas más trabajadoras con agallas”.

    Tanto republicanos como demócratas repiten la línea de que el condado de Kern, el centro de las industrias agrícolas y petroleras del estado alimenta y alimenta a California.

    “Y, sin embargo, nos tratan como a un hijastro”, dijo la consultora republicana Cathy Abernathy.

    También es un lugar que desafía las expectativas y las reglas políticas que rigen las elecciones en todo el estado.

    Esta área ha enviado a Valadao al Congreso seis veces a pesar de que los demócratas supera el número a los republicanos por dos dígitos. Si bien el electorado es abrumadoramente latino, no son necesariamente como los votantes latinos de tendencia liberal en la costa.

    Existe “el mito de que va a haber cambios debido a los números demográficos, que la demografía es el destino. Ese no es necesariamente el caso”, dijo Ivy Cargile, profesora de ciencias políticas en la Universidad Estatal de California, Bakersfield.

    Y las etiquetas partidistas no determinan cuál es la posición de un candidato sobre los temas tanto como en otras partes del estado. Valadao fue uno de los 10 republicanos que votaron para destituir al expresidente Donald Trump. Salas y Hurtado irritan regularmente a la base liberal del Partido Demócrata. El Valle Central es el hogar del mayor número de demócratas conservadores en el estado.

Eso puede ser un oxímoron en gran parte de California, pero en el salón sindical, Pérez acepta la descripción. “Nos gusta decir que tenemos un centro púrpura. Nos estamos fusionando, cambiando y evolucionando”, dijo. “Somos un crisol”.

El ‘chico de la Cámara de Compensación de Editores’

    Al tocar puertas en una subdivisión en las afueras del sur de Bakersfield el sábado pasado, Salas parece disfrutar del toque personal de la campaña, incluso si las cosas son un poco más lentas que el voluntario promedio.

    Eso es porque los votantes que lo reconocen lo invitarán a tomar una cerveza, una barbacoa o un pan dulce, y él siempre acepta, dijo. A principios de este mes, sin embargo, renegó de una invitación a un debate televisado.

    A nivel nacional, los mensajes electorales han adquirido una consistencia rutinaria: los demócratas acusan a los republicanos de querer poner fin al derecho al aborto. Los republicanos culpan a los demócratas por la inflación persistente.

    Si bien esos argumentos son familiares para los votantes de Bakersfield, Salas dice que su carrera al Congreso se ganará o perderá en conexiones personales en esta comunidad muy unida. Eso, y quién ha entregado más al distrito mientras estaba en el cargo.

    “Se trata de poner comida en la mesa. Se trata de brindar oportunidades para sus hijos y para ellos mismos”, dijo. “Soy como ese tipo de Publishers Clearing House. Sigo trayendo dinero de los contribuyentes al distrito”.

    Salas está exagerando, pero sólo un poco. Este mes, ha entregado cheques de gran tamaño a un hospital, un colegio comunitario y una organización local sin fines de lucro.

    Aparentemente, esa es una táctica política probada y verdadera. El día antes de que Salas fuera a hacer campaña, Hurtado celebró los nuevos fondos que ayudó a obtener para reparar el Canal Friant-Kern. En exhibición prominente: Un cheque de gran tamaño por $ 100 millones con la firma de Hurtado.

    Pero Salas y Hurtado no son los únicos que bañan el área en efectivo en estas elecciones.

    Con $ 14.5 millones y contando, el Distrito 22 es el segundo imán de dinero más grande para el gasto político externo de cualquier carrera de la Cámara en el país. Salas ha recaudado $ 2.2 millones, mientras que Valadao ha recaudado $ 3.2 millones.

    Valadao ha sobrevivido a la mayoría de los desafíos demócratas anteriores (perdió el escaño en 2018, pero regresó dos años después) confiando en que los conservadores blancos resulten en mayor número que los latinos de tendencia demócrata y forjando una reputación moderada.

    Pero la redistribución de distritos del estado redujo el extremo norte conservador del distrito, el territorio natal de Valadao, y agregó más del condado de Kern, que es más latino y demócrata, y menos familiarizado con él.

    Si Salas gana, sería el primer miembro latino del Congreso en el Valle Central, a pesar de que seis condado del Valle tienen una mayoría latina. Casi el 60% de los votantes del distrito congresional son latinos.

    Valadao, a través de su portavoz, se negó a ser entrevistado para esta historia. Pero el establishment nacional del Partido Republicano, al menos aquellas partes en paz con su voto de destitución están cabalgando a su rescate.

    A principios de esta semana, el exvicepresidente Mike Pence se presentó en Fresno para hacer un lanzamiento para Valadao.

     En julio, el Comité Nacional Republicano abrió un Centro Comunitario Hispano en un centro comercial del sur de Bakersfield como parte de un esfuerzo nacional para capitalizar la debilidad demócrata en los distritos de mayoría latina en Texas y la Florida en las elecciones de 2020. Pero también es un reconocimiento de que Valadao no ganará a menos que pueda apelar directamente a la mayoría del distrito. 

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Un cambio demográfico y político

    Un viernes por la noche, aproximadamente dos docenas de funcionarios electos y otros líderes comunitarios se reunieron en McFarland, una ciudad a 25 millas al norte de Bakersfield, para hablar sobre el crimen.

    Cuatro días antes, dos persona murieron en un tiroteo en la cercana Delano. Los rumores sobre una inminente guerra de pandillas se extendieron por toda la comunidad. Los padres mantuvieron a sus hijos fuera de la escuela y el distrito escolar canceló un muy esperado partido de fútbol americano de la escuela secundaria.

    La reunión fue organizada por Bains, un médico de familia respaldado por la Asociación Médica de California que se postula para la Asamblea. Ella dice que optó por competir contra un político bien establecido, incluso mientras continúa viendo pacientes, para tratar de abordar el crimen y otros problemas.

    “¿Qué receta puedo escribir que vaya a eliminar la mala calidad del aire que ve mi comunidad? ¿Qué receta puedo escribir que va a aumentar el acceso a agua de calidad? ¿Qué receta puedo escribir para abordar el abuso doméstico?”, dijo. “Puedo tratar al paciente en mi clínica, pero ¿qué puedo hacer una vez que salga de mi clínica?”

    Si bien no fue un evento de campaña, la reunión destacó algunos de los puntos de venta de Bains. Una es su apelación al bipartidismo. Pérez cuenta con el apoyo del Partido Demócrata del Condado de Kern, cuyo presidente es el gerente de campaña de Pérez. Bains, independiente del establishment del partido, puede ser la opción más probable para los votantes inclinados por el Partido Republicano.

    David Couch, supervisor del condado de Kern y republicano registrado, está entre ellos. “Hola Jasmeet, ¿te he respaldado formalmente?”, le preguntó a Bains después de la reunión. “Puedo estar a favor o en contra de ti, lo que más te ayude”.

    La competencia entre Bains y Pérez, sin embargo, es más que facciones demócratas en competencia. También refleja un punto de inflexión a medida que la representación política de la región comienza a ponerse al día con la creciente diversidad étnica de su población.

    En 2013, Pérez se convirtió en la primera latina elegida para la Junta de Supervisores en el condado de Kern, que es 56% latina. Y si Bains es elegida, sería la primera sij y mujer del sur de Asia en servir en la Legislatura.

    “Hay una sensación de que las cosas son más justas ahora, que tenemos una oportunidad justa, y todo se reduce a elegir a la gente” comentó Bob Álvarez, ex jefe de personal de Dean Flórez, el primer latino en representar al Valle Central en el Senado estatal

    El liderazgo cambiante es también uno de política. Bakersfield, cuya población creció más rápido que la de cualquiera de las ciudades más pobladas del estado en el 2020, se sometió a una redistribución histórica este año, una que creó tres nuevos distritos del Concejo Municipal de mayoría latina y unió a las poblaciones sij y punjabi de la ciudad en uno de ellos.

    Kaur, la candidata al concejo municipal fue parte del esfuerzo local de redistribución de distritos que espera que refuerce la voz electoral de su comunidad: “Es muy importante mantener unida a nuestra comunidad, porque literalmente hemos estado divididos”.

    Si gana, sería el primer miembro de la considerable población punjabi de la ciudad en servir en el consejo, y daría a los demócratas una mayoría en el cuerpo por primera vez en la memoria reciente.

    Pero la población punjabi de Bakersfield no es la única en ascenso político.

    La población latina de la ciudad ha estado creciendo desde principios de la década de 1980, cuando los esfuerzos para reclutar mano de obra de bajos salarios lanzaron una ola continua de inmigración. En 2020, los latinos superaron el 50% de los residentes, convirtiendo a Bakersfield en la quinta ciudad de mayoría hispana más grande del país.

    Pablo Rodríguez, fundador y director ejecutivo de Comunidades para una Nueva California, dijo que ha visto este cambio de primera mano al llegar a la mayoría de edad en Bakersfield. “Cuando estaba creciendo, nunca hubo nada de mayoría latina… Cambia las matemáticas básicas. Ahora finalmente tenemos que ser tomados en cuenta”, dijo.

    Eso no es una bendición automática para los demócratas.

    Ignasio Castillo, residente de toda la vida del sureste de Bakersfield y vicepresidente del cuerpo estudiantil de la Universidad Estatal de California, Bakersfield, dice que ve una tensión política en la comunidad latina de la ciudad.

   “Muchos latinos tienen una mentalidad conservadora la mayor parte del tiempo”, dijo, particularmente en temas como el aborto y los derechos LGBT. Pero como una comunidad desproporcionadamente de bajos ingresos, muchos votantes también se inclinan a apoyar “el cambio para sus comunidades, y mucho de eso son valores progresistas”.

    Bonifacio Gurrola, un veterano de la Marina de 44 años y conductor de camiones de combustible que vive en el extremo sur de la ciudad, dijo que quiere ver un cambio, pero no del tipo progresista. Prometió votar “cualquier cosa republicana para que California vuelva a la normalidad. Si no, probablemente nos mudaremos, como algunas personas, fuera del estado”.

   Gurrolla dijo que sus padres lo trajeron ilegalmente al país cuando era niño. Pero la seguridad fronteriza, junto con la inflación y el crimen, siguen siendo sus principales preocupaciones.

    Pérez dice que hay “contención” entre las crecientes poblaciones no blancas de Kern y aquellos que históricamente han controlado la política local, en su mayoría republicanos.

   “Lo que tienes es un pequeño grupo de personas que no quieren dejar ir el poder, y no representan a todo el condado de Kern”, dijo Pérez, refiriéndose a los líderes republicanos de larga data, incluido el líder republicano de la Cámara de Representantes, Kevin McCarthy, y la senadora estatal Shannon Grove.

   Pero la redistribución de distritos podría cambiar el rumbo de las comunidades latinas y sijs del condado que buscan representación.

    “Hay una sensación de que las cosas son más justas ahora, que tenemos una oportunidad justa, y todo se reduce a elegir personas”, dijo Bob Álvarez, ex jefe de personal de Dean Florez, el primer latino en representar al Valle Central en el Senado estatal.

Un desenfoque de rojo y azul

    Algunos republicanos también reconocen el rostro cambiante de la región. Y lo ven como una oportunidad.

    “No creo que los republicanos en general hayan hecho un buen trabajo para llegar a esos votantes”, dijo Shepard, el candidato al Senado estatal, cuyo bisabuelo emigró de México. “Eso va a cambiar conmigo”.

    “Veo a los latinos como aprovechados por el Partido Demócrata”, dijo en un evento de recaudación de fondos la semana pasada para los candidatos republicanos. “[Los demócratas] fingen que van a estar ahí para ti, pero luego se darán la vuelta y te apuñalarán por la espalda, y tus hijos van a sufrir”.

    Su oponente es Hurtado, nativo de Fresno y el demócrata más moderado del Senado que a principios de esta semana se retiró en el último minuto de un debate programado en KGET, la filial local de NBC.

     Ocasionalmente ha irritado a sus compañeros de partido más liberales por sus votos sobre las regulaciones de la industria petrolera, la salud pública, y la política agrícola y del agua. Pero hay una lógica política sensata detrás del historial de votación de Hurtado. Solo la industria petrolera emplea uno de cada siete empleos del condado de Kern, y la agricultura emplea aún más.

    En una entrevista en el Padre Hotel, un hito de ocho pisos en el centro de Bakersfield, le dijo a CalMatters que, aunque quiere aprender más sobre la propuesta del gobernador Gavin Newsom de gravar las “ganancias inesperadas” de las compañías petroleras de California, no está entusiasmada con la idea.

    “Un impuesto nunca es bueno, no es bueno, para las familias del Valle”, dijo.

    Si esa posición la pone fuera de sintonía con la mayoría de los demócratas, que así sea, dijo. “Su partido realmente no hace una diferencia aquí”, dijo. “Hay demócratas que votan por los republicanos si creen en ellos, y hay republicanos que votan por los demócratas si creen en ellos”.

   Pero la postura de Hurtado le ha costado algunos aliados demócratas tradicionales. No fue invitada al evento de escrutinio del partido del condado el sábado, un desaire que atribuyó en parte a su respaldo a Bains sobre Pérez, respaldado por el partido.

    Algunos defensores del agua potable se han vuelto contra la titular por su llamado a disolver la Junta de Control de Recursos Hídricos del estado y reemplazarla con una comisión de cinta azul.

“Puede parecer un poco extremo, pero es mejor comenzar en algún lugar y llamarlo que tener status quo, porque el status quo no está funcionando para la gente”, dijo Hurtado.

   Janaki Anagha, del Centro Comunitario del Agua, un grupo de defensa estatal calificó la propuesta de “plátanos” y dijo que su organización se opone “vehementemente”.

   “Esa es una de nuestras únicas maneras de garantizar realmente que haya un futuro de alguna manera para algunas de estas comunidades que se ocupan de los problemas de calidad y cantidad del agua”, dijo Anagha.

    Hurtado también ha alienado a muchos de los sindicatos locales que de otro modo serían los aliados naturales de un demócrata. En septiembre, el Consejo de Oficios de la Construcción de los condados de Kern, Inyo y Mono respaldó a Shepard.

    Dillon Savory, director ejecutivo del Consejo Laboral Fresno-Madera-Tulare-Kings, dijo que no estaba sorprendido. El trabajo organizado fue fundamental para ayudar a Hurtado a vencer a un republicano titular en 2018, pero dijo que Hurtado no ha pagado el favor y “simplemente se convirtió en un símbolo de cómo alejarse de sus aliados y no tener el respaldo de los trabajadores”.

    Si bien el grupo de Savory no ha tomado una posición oficial en la carrera de este año, dijo: “Espero que pierda”.

    Hurtado restó importancia a la desaprobación; Ella tiene el respaldo de algunos sindicatos. También cuenta con el apoyo de sus compañeros demócratas del Senado, que estaban en la ciudad el mismo día que el partido local hizo campaña para ayudarla. Ellos y los grupos del partido han contribuido con 1.9 millones de dólares. Los grupos políticos independientes han gastado otros $ 1.4 millones en su campaña, mientras que Shepard solo ha recaudado aproximadamente $ 900,000.

    Shepard dijo que da la bienvenida a la pelea. “Es un honor desafiarlos”, dijo. “Soy del Valle Central, así que quiero decir, tenemos suficientes vaqueros en nosotros para que no nos importe quién sea”.

PIE DE FOTO

Demócratas del Condado de Kern se alistan para salir a las calles y hablar con electors en Bakersfield en un evento de inicio en el salón del sindicato de la Hermandad Internacional de Electricistas el pasado 15 de octubre.   Foto: Larry Valenzuela / CalMatters/Catchlight Local