Después de casi tres horas y media de debate entre residentes, defensores de los derechos de los inmigrantes, empleados de GEO y funcionarios electos, el Ayuntamiento de McFarland votó en la reunión del consejo municipal del jueves para aprobar los permisos que permitirán al The GEO Group, Inc. convertir dos prisiones estatales en McFarland a centros de detención de inmigrantes

    El voto de 4-0 del Concejo de la Ciudad revocó el voto de la Comisión de Planificación de McFarland en febrero que negó las solicitudes de permiso de GEO. El concejal Stephen McFarland se retiró de la votación. Cada centro de detención de inmigrantes tendrá 700 detenidos.

    “Nuestra nación está lidiando con COVID-19, y nuestro gobierno local debería estar tomando medidas para proteger [a los residentes]”, dijo Rosa López, miembro de la Red de Respuesta Rápida de Kern. “Le instamos a que no se apresure en una votación que ponga las prisiones privadas por encima de los intereses de la comunidad”.

    Debido a que la reunión se realizó por teleconferencia, había un límite de 100 personas que podían unirse a la reunión. Los defensores instaron al consejo de la ciudad a posponer la reunión a un momento en que todos los residentes pudieran participar.

    “Recibo bastantes mensajes de miembros de la comunidad que intentan iniciar sesión en la llamada, pero la reunión llegó a un máximo de 100 personas”, dijo Alex González, organizador comunitario de Faith in the Valley. “Sugerimos que la reunión se posponga hasta que tengamos un proceso democrático y la gente pueda participar”.

     Sin embargo, el consejo negó esa solicitud.

     “Incluso si la reunión del consejo de la ciudad de esta noche fuera una reunión regular, no podríamos tener 100 personas”, dijo la alcaldesa de McFarland, Sally González. “Le hemos dado más personas que pueden asistir”.

    El concejal Rafael Meléndez preguntó por qué la ciudad se apresuraba a votar sobre la apelación, ya que todos los residentes no podían participar en la reunión.

   “Solo quiero que todos tengan la oportunidad de ser escuchados”, dijo. “¿Por qué la urgencia?”

   Larry Pennell, el administrador interino de la ciudad dijo que era un asunto urgente impulsado por la “grave” situación financiera de la ciudad.

   Según Pennell, los centros de detención de inmigrantes generarán $ 500,000 en tarifas de mitigación y $ 50,000 para la policía y los bomberos. Si la ciudad no aprobara los permisos, Pennell dijo que McFarland perdería $ 36 millones en la nómina local y $ 500,000 en impuestos a la propiedad.

   El vicepresidente senior de GEO Group, David Venturella, dijo que los centros de detención traerán 420 empleos a McFarland. También prometió que si hubiera un voto unánime por parte del concejo municipal, GEO recompensará con becas de $ 1,000 a todos los adultos mayores de McFarland High, una vez que se abran los centros de detención y todos los años siguientes, mientras las instalaciones estén abiertas.

    Pero para algunos, el dinero de la beca no significa mucho.

    Aurora Castaneda recibió una beca de GEO después de graduarse de la escuela secundaria y dijo que con mucho gusto devolvería el dinero si eso significaba la negación de GEO.

    “Con mucho gusto devolvería ese dinero para proteger a nuestras familias”, dijo. “La mayoría de la población es hispana. Eso significa que cada uno de nosotros probablemente conoce a alguien indocumentado. Todos seremos afectados “.

    El ayuntamiento recibió más de 800 comentarios escritos que se les presentaron antes de las reuniones. Durante la reunión, hubo varias personas que se opusieron a que GEO operara en las instalaciones de McFarland.

   “Estoy molesto por lo que están haciendo aquí esta noche”, dijo Alejandra Figueroa, residente de McFarland. “Especialmente teniendo en cuenta este virus”.

   A pesar de estos comentarios, Pennell dijo que los opositores aún no han ofrecido al ayuntamiento soluciones a la crisis financiera que enfrenta McFarland.

   “Permitamos que estos manifestantes de fuera de la ciudad regresen a sus ciudades, mientras tratamos de salvar la nuestra”, dijo Pennell. “Le recomiendo que vote a favor de esta apelación”.

    Muchos defensores refutaron el reclamo de Pennell, diciendo que ha habido otras oportunidades para ayudar financieramente a la ciudad.

    “Me siento obligado a hablar sobre esta narración que he escuchado”, dijo Andy Levine, subdirector de Faith in the Valley. “Quería hablar sobre los verdaderos forasteros, corporaciones como GEO de Florida que no tienen interés en nuestra comunidad como verdaderos forasteros. El Valle Central todavía sirve como patio de recreo para intereses monetarios externos para usar nuestro valle, tierra, gente para explotar y sacar provecho de él”.

    Si bien la mayoría de los comentarios públicos estaban en oposición a GEO, algunos residentes dijeron que GEO será bueno para la ciudad.

   “Quiero agradecer al ayuntamiento por escuchar”, dijo Javier López. “Es difícil escuchar a la gente decir que no necesitamos la policía y la seguridad de la calle”. Probablemente sea porque no viven aquí. Vas a tomar una decisión muy importante. Serán héroes y villanos “.

Según el Ayuntamiento, el Departamento de Policía de McFarland solo tiene cinco policías.

    Daniel Newikki, un empleado de GEO de GEO, dijo que su único propósito es ver a las personas resolver sus casos de inmigración.

    “Estamos muy orgullosos de cómo tratamos a nuestros detenidos. Somos muy humanos ”, dijo ella. “Si GEO no opera aquí, beneficiará a alguna otra comunidad”.

   La votación del jueves se produce solo dos semanas después de que el Concejo Municipal nombró a Eric Rodríguez, ex empleado de GEO Group, Inc., para llenar una vacante en el consejo. Rodríguez votó a favor de ambas mociones.

   Aunque el Ayuntamiento de McFarland tenía hasta el 11 de mayo para llenar la vacante del consejo, no había fecha límite para celebrar una audiencia de apelación en respuesta a la solicitud de GEO.

   Los residentes de McFarland y los defensores de los derechos de los inmigrantes instaron al consejo de la ciudad a posponer la audiencia de apelación a un momento en que el público pueda reunirse de manera segura para participar en la reunión, tal como lo hicieron los residentes en febrero.

   Cuando la Comisión de Planificación denegó la solicitud de permisos en febrero, cientos de personas en oposición a GEO protestaron afuera. Dos meses después, los residentes solo pudieron participar en Zoom o en una llamada telefónica.

   Aunque los residentes pudieron sintonizar virtualmente, los defensores dijeron que todavía existían limitaciones en el procesamiento, lo que dificultaba la participación de los residentes en las reuniones.

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