Esta pieza es parte de una colaboración que incluye el Institute for Nonprofit News (INN), Center for Collaborative Investigative Journalism, Circle of Blue, Colorado Public Radio, Columbia Insight, The Counter, High Country News, New Mexico In Depth y SJV Water. El proyecto fue posible gracias a una subvención de la Fundación del Agua con el apoyo adicional de INN. Para historias anteriores de la serie Tapped Out.

    En las polvorientas afueras de Bakersfield, Rosa Pérez y su familia viven sin un servicio básico de vivienda: agua limpia. Aunque pagan la factura del agua cada mes, lo que sale de los grifos está mezclado con un químico que California admite que podría hacer que la familia de cuatro personas tenga más probabilidades de desarrollar cáncer. Pérez, de 43 años, preferiría gastar parte de sus escasos ingresos de trabajadores agrícolas en agua embotellada que ver que eso suceda.

     Hace dos años, un vecino llamó a la puerta de la familia en la pequeña ciudad de Fuller Acres. El suministro de agua potable estaba contaminado, dijo el vecino. ¿No recibieron el aviso?

     Es posible que lo hayan conseguido, pero no pudieron leerlo. Pérez y su esposo hablan español, y los avisos que la compañía de agua envió, alertándolos sobre el carcinógeno en su agua, estaban en inglés. La pareja inmediatamente cambió a usar agua embotellada para ellos y sus dos hijos en edad escolar. Pero Pérez todavía se preocupa por lo que muchos años de consumir el agua del grifo podrían haber hecho a la salud de su familia.

El agua de Fuller Acres contiene 1,2,3-tricloropropano, conocido como 1,2,3-TCP, un subproducto de los fumigantes agrícolas del suelo utilizados ampliamente en todo el Valle Central desde la década de 1940 hasta la década de 1980. Los expertos dicen que el químico es altamente cancerígeno, incluso en niveles bajos. Aunque no hay investigaciones en humanos, los estudios muestran que los ratones que consumieron o inhalaron el químico desarrollaron tumores en múltiples órganos, incluidos el hígado, el estómago y los riñones. California comenzó a regular el producto químico en 2017, estableciendo el límite permitido para su presencia en el agua potable en la cantidad más pequeña y detectable, o 5 partes por billón, un testimonio de su toxicidad. El agua de Fuller Acres se ha probado consistentemente en alrededor de 15 partes por billón desde 2018, cuando el estado comenzó a exigir a las compañías de agua que monitorearan el producto químico. Es uno de los casi 400 sistemas públicos de agua en California con niveles de 1,2,3-TCP por encima del límite legal.

Nicanor y Angelica Guillen leen su correo en la mesa de la cocina de su casa ubicada en Fuller Acres. La pareja, que es hispano parlante, recibió una carta en inglés sobre la contaminación del agua. Foto: Martin do Nascimento

    La contaminación del agua, incluso con productos químicos que causan cáncer como 1,2,3-TCP, es un problema para millones de personas en todo Estados Unidos, según el Grupo de Trabajo Ambiental    Las comunidades de color de bajos ingresos, como Fuller Acres, son particularmente afectadas. Debido a décadas de racismo ambiental, estas comunidades a menudo también están expuestas a aire contaminado, producción de petróleo y gas o sitios de desechos tóxicos, lo que exacerba el impacto potencial de la contaminación del agua. Aunque California ha establecido altos estándares para controlar algunos productos químicos en el agua, incluido el 1,2,3-TCP, la aplicación y eliminación real de contaminantes es generalmente lenta y, con frecuencia, obstaculizada por los altos costos de tratamiento y la infraestructura de agua anticuada. Mientras tanto, los contaminadores rara vez tienen que responder por los impactos en la salud que sus acciones pueden haber causado.

    En Fuller Acres, los miembros de la comunidad y los defensores dijeron que los funcionarios del agua deberían hacer más para advertir a las personas sobre la presencia de 1,2,3-TCP. Dada la larga historia de uso local del producto químico en la agricultura y la tendencia a filtrarse en el agua subterránea, los residentes de Fuller Acres y muchas otras comunidades en el Valle Central probablemente han estado ingiriendo el contaminante durante décadas, mucho antes de que el estado comenzara a regularlo.

    Casi el 80 por ciento de los residentes en Fuller Acres son latinos, pero la compañía de agua no envió información sobre 1,2,3-TCP en español. En cambio, los avisos tenían una oración en español en la parte superior que decía: “Este aviso contiene información muy importante sobre su agua potable. Por favor, hable con alguien que pueda traducirlo”. El director de Fuller Acres Mutual Water Company, Everett McGhee, dijo que los avisos se basaron en plantillas proporcionadas por el estado, y que él y el gerente de facturación de agua no hablan español ni tienen la capacidad de traducir los avisos ellos mismos.

      Funcionarios de la División de Agua Potable de la Junta Estatal de Agua confirmaron que la sentencia en español es todo lo que el distrito necesita para este tipo de avisos bajo las regulaciones vigentes.

     Pero Bryan Osorio, un defensor de soluciones comunitarias con la organización sin fines de lucro Community Water Center, dijo que los requisitos de notificación del estado para los hispanohablantes no alcanzan lo que los residentes necesitan para comprender su situación del agua. Trabaja en otras comunidades pequeñas, principalmente de habla hispana en el Valle Central que tienen contaminación del agua y con frecuencia se encuentra con residentes que no saben que hay un problema con el agua. Muchos tampoco están al tanto de otros problemas relacionados, como la disponibilidad de pruebas gratuitas de agua de pozo y programas de agua embotellada en algunas comunidades, porque tampoco se les notifica en español sobre ellos. Y muchos distritos pequeños están demasiado estirados o carecen de la capacidad para proporcionar traducción cuando es necesario.

    Alberto Dolores inspecciona el maíz que cultiva en su patio trasero en Fuller Acres. Las plantas se cultivan con agua de los pozos de la comunidad, que se ha encontrado que tienen altos niveles de 1,2,3-TCP.

    No proporcionar información traducida traslada la carga a los residentes, que a menudo “no saben por qué deberían (buscar traducción) si no pueden entender cuál es el mensaje principal”, dijo Osario.

Para garantizar que las personas tengan un acceso equitativo a la información sobre su suministro de agua, el estado debe exigir a los distritos que proporcionen traducciones completas de los avisos en español, dijo. El estado también necesita invertir en el alcance a los que no hablan inglés en general.

     “Es increíble ver cuán descuidadas, cuán ignoradas son las comunidades de color y las comunidades que no hablan inglés debido a la falta de capacidad a nivel local y, en este caso, a nivel regional o estatal con los requisitos mínimos”, dijo Osario.

Nicanor Guillen apunta a su hija, Lupe, en una foto familiar. Lupe tuvo cáncer desde chica, es más, Guillen sospecha que puede estar relacionado con el contaminante presente en el agua potable de la comunidad. Foto: Martin do Nascimento

     “Creo que es una cuestión de cómo priorizamos a las comunidades desfavorecidas. Algo que los defensores han estado presionando durante años es, ¿cómo hacemos que el gobierno sea más inclusivo?    ¿Cómo hacemos que las agencias sean más inclusivas para las comunidades que están tratando de representar?”

     California requiere traducciones de muchos otros tipos de avisos, como documentos de atención médica, cuando las agencias que los envían reciben fondos federales o estatales y un cierto umbral de destinatarios hablan el mismo idioma. Para el programa de salud de bajos ingresos del estado, conocido como Medi-Cal, por ejemplo, los avisos deben traducirse cuando al menos el 5 por ciento de los beneficiarios hablan un idioma que no sea el inglés, o si hay al menos 3,000 personas que hablan ese idioma.

Consecuencias humanas

    Los residentes dijeron que también están frustrados con el lento ritmo de los esfuerzos para limpiar el agua de la comunidad. La Junta de Control de Recursos Hídricos del Estado de California ha estado enviando avisos de violación de Fuller Acres desde 2018, y le dio al distrito una fecha límite de mayo de 2021, para que el agua cumpla con las normas. Pero la fecha límite llegó y se fue, y el agua todavía está contaminada. El estado puede multar a los distritos de agua por no cumplir con estos plazos, pero Tricia Wathen, jefa de la sección de California Central para la División de Agua Potable de la Junta Estatal de Agua, dijo que no hay planes para multar a Fuller Acres porque el distrito está haciendo un esfuerzo para resolver el problema.

     Un aviso que la compañía de agua envió a los clientes en julio estimó que pasarían otros tres años antes de que se resuelva el problema. McGhee culpó a los reguladores estatales por el lento progreso. Dijo que Fuller Acres ha estado tratando de obtener un permiso de construcción estatal para instalar filtros y fondos adicionales para ayudar a pagar el trabajo, pero el proceso lleva mucho tiempo. El estado también ha propuesto que Fuller Acres consolide las operaciones de agua con la cercana ciudad de Lamont, lo que se suma al retraso, dijo.

      Wathen dijo que este tipo de proyectos de infraestructura son complicados y toman tiempo. “Creo que muchas veces la gente piensa: ‘Oh, bueno, vamos a poner en tratamiento. Debería tomar dos meses'”, dijo. “Solo para planificarlo, diseñarlo, salir a licitar y hacer la construcción, eso es un año y medio, y eso es suponiendo que tengas los fondos y todo lo demás resuelto”.

     La lentitud tiene consecuencias humanas. Mientras que los funcionarios de la junta de agua estatal y local trabajan en el problema en sus computadoras y en salas de reuniones, muchos residentes de Fuller Acres son

¿Era el agua?

    En una tarde reciente de noviembre, un grupo de vecinos se reunió en la casa de Alberto y María Dolores Martínez, dos trabajadores agrícolas jubilados que cosechaban uvas, para discutir sus preocupaciones sobre el agua de Fuller Acres. En los últimos meses, habían estado tratando de presionar a la Fuller Acres Mutual Water Company para que limpiara el agua e informara a la gente sobre los riesgos de beberla. Hablando en español, el grupo rápidamente contó a ocho residentes en las cercanías que estaban enfermos de cáncer o habían muerto de cáncer. Incluían a dos vecinos en una casa en la calle, la esposa de un amigo y la madre de alguien. La mayoría de los casos fueron cáncer de estómago.

     “Me preocupa”, dijo Luis Gómez. “¿Qué pasa si me enfermo?”

     “Me preocupo todo el tiempo”, agregó María Martínez. “A veces me preocupo incluso bañándome en él”.

     Nicanor Guillén, habló sobre cómo su esposa había muerto de cáncer de estómago a los 36 años, dejando atrás a cinco niños en edad escolar. Su hija mayor también contrajo cáncer, a los 11 años, dijo. La hija sobrevivió, pero pasó la mayor parte de la escuela secundaria recibiendo tratamiento para un tumor en su pierna.

     Alrededor de 2011, un vendedor de filtros de agua probó el agua del grifo y le informó que estaba contaminada.

     “Lo bebimos durante años”, dijo Guillén en español. “Nunca recibimos una carta para decir que no podíamos. Lo usamos para todo. Mi mente inmediatamente fue a la muerte de mi esposa. Me pregunté si tenía cáncer porque estaba bebiendo el agua. Me sentí mal. Tal vez el enemigo estuvo aquí en mi casa todo el tiempo”.

     Emma de la Rosa, organizadora comunitaria de la organización sin fines de lucro Leadership Counsel for Justice and Accountability, dijo que los funcionarios de salud pública deberían prestar atención a las preocupaciones de salud de los residentes, tal vez realizando un estudio para averiguar si las tasas de cáncer en Fuller Acres están por encima de la norma.

     Los niveles de 1,2,3-TCP en los dos pozos de agua de Fuller Acres son aproximadamente tres veces el límite permitido de California. En esa cantidad, nadie se enfermará por beber un vaso o dos, dijo Paul Tratnyek, profesor del Instituto de Salud Ambiental de la Universidad de Salud y Ciencia de Oregón, y experto en el químico. El problema con 1,2,3-TCP es que no se descompone, por lo que una vez que está en el agua subterránea permanece allí indefinidamente. Cuando las personas beben esa agua con el tiempo, incluso si la cantidad es muy pequeña, su riesgo de contraer cáncer aumenta, dijo. Esto se debe a que se cree que el químico daña lentamente el ADN.

    No todos se enfermarán después de estar expuestos regularmente a la sustancia química, dijo Tratnyek, pero sí significa que “algunas personas perdieron a algunos miembros de la familia cuando no deberían haberlo hecho”.

    Los avisos de Fuller Acres Mutual Water Company le dicen a las personas que aún pueden beber el agua, que solo es un problema si las personas la beben durante “muchos años”. Los avisos no especifican cuántos. El 1,2,3-TCP también se puede inhalar en el vapor de agua de la ducha, aunque en cantidades más bajas, dijo Wathen, de la junta estatal de agua. Aconsejó a las personas que tengan una ventana abierta u otro tipo de ventilación mientras se duchan.

     Obtener 1,2,3-TCP del agua potable es difícil y costoso. Las comunidades de todo el Valle Central, incluyendo Fuller Acres, han demandado a Dow Chemical y Shell Oil, las compañías presuntamente responsables de poner el producto químico en fumigantes y venderlo a los agricultores. Aunque las compañías niegan cualquier irregularidad, han resuelto docenas de demandas sobre el asunto, pagando millones a los sistemas de agua locales para instalar sistemas de filtración, incluida una cantidad no revelada a Fuller Acres a fines de 2019.

    No ha habido pagos o disculpas a los residentes por su probable exposición al carcinógeno durante décadas y por lo que puede haber hecho a su salud.

     Incluso con los asentamientos, muchos sistemas de agua, incluido el de Fuller Acres, no tienen fondos suficientes para cubrir el mantenimiento y la operación de los sistemas de tratamiento a largo plazo, y el estado no financia los costos a largo plazo. Muchos también están lidiando con la infraestructura de agua en ruinas, un problema no relacionado, pero también costoso que ha complicado los esfuerzos para instalar filtros de tratamiento 1,2,3-TCP.

    Los filtros de agua de consumo que usan carbón activado, como las jarras Brita, pueden eliminar parte del 1,2,3-TCP en el agua potable, pero eso aún no se ha cuantificado, dijo la investigadora de sistemas ambientales de UC Merced, Hope Hauptman. Las unidades de ósmosis inversa probablemente no lo harían, porque los compuestos orgánicos volátiles pasan a través de la membrana, agregó.

    Washen dijo que el estado a veces proporciona fondos a los distritos para proporcionar filtros de punto de uso a todos los clientes como medida provisional, si su agua contiene ciertos contaminantes que no se evaporan, como el arsénico. Pero eliminar por completo la amenaza de 1,2,3-TCP requeriría un sistema de filtración para toda la casa para que también se elimine del agua de la ducha, y no hay fondos estatales para eso.

A pocos puntos de ‘peligroso’ para todos

     Atribuir el cáncer a una causa en particular es notoriamente difícil. Aparte del agua contaminada, los aproximadamente 600 residentes de Fuller Acres están cercados por el tráfico, la agricultura y la industria pesada. Una refinería de petróleo gigante se encuentra al otro lado de la calle de la comunidad.   Pozos de petróleo abandonados salpican el paisaje. Los camiones lanzan humos a las casas de las personas mientras viajan a lo largo de la Ruta Estatal 184, que limita con la comunidad. Los pesticidas de los huertos de almendras y campos de uva cercanos se desplazan rutinariamente a los hogares, dijeron los residentes, y debido a que muchas personas son trabajadores agrícolas, también están expuestos a pesticidas en el trabajo. La falta de aceras significa que el polvo y la suciedad se acumulan a lo largo de los lados de la carretera y son pateados por el viento y en los pulmones de las personas.

     El día en que el Informe de Salud de California visitó la comunidad en noviembre, un fuerte smog cubrió el paisaje, haciendo que el horizonte fuera invisible más allá de aproximadamente media milla.   El pronóstico para el día era “neblina”. La calidad del aire era “insalubre para los grupos sensibles”, unos pocos puntos de índice por debajo de “peligroso” para todos. El aire olía a diésel y estiércol. Los residentes dijeron que era un día típico.

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     La preponderancia de contaminantes en el Valle Central hace que sea prácticamente imposible separar la medida en que los productos químicos individuales como el 1,2,3-TCP son responsables de los efectos nocivos para la salud, dijo Colleen Naughton, profesora asistente de ingeniería ambiental en UC Merced. También hay una falta de datos de salud específicos de la comunidad que sean accesibles al público. Muchos residentes, algunos de los cuales son inmigrantes indocumentados, tampoco tienen acceso a la atención médica.

    Aún así, Naughton y uno de sus estudiantes de posgrado recientemente intentaron evaluar el riesgo de cáncer que representa otro contaminante común del agua del Valle Central: los nitratos. Encontraron que las personas que viven en comunidades de bajos ingresos con nitratos en el agua sufrían el doble de la tasa de cáncer de tiroides.

     Naughton dijo que le gustaría estudiar la correlación entre los cánceres y el 1,2,3-TCP a continuación, aunque la financiación para ese tipo de investigación compleja es limitada. Mientras tanto, ella y Hauptman han instado al gobierno federal a adoptar las mismas regulaciones 1,2,3-TCP que California. El químico se ha detectado en aguas subterráneas en otros estados, incluidos Florida, Hawai, Carolina del Norte y Nuevo México. Actualmente no existe un límite federal para 1,2,3-TCP en agua potable.

    Hauptman dijo que los residentes quieren y merecen saber lo que los productos químicos como el 1,2,3-TCP están haciendo a su salud. “Es lo primero que la gente pregunta”, dijo.

Puede ser difícil llegar a una conclusión firme, pero Hauptman cree que “probablemente podrías encontrar patrones si miras suficientes puntos de datos”.

    Permitir que los vínculos entre los contaminantes del agua y las consecuencias para la salud sigan siendo vagos beneficia a los contaminadores, dijo Tratnyek.

     “No hay forma de que la comunidad realmente pueda precisar eso en un sentido específico y humeante”, dijo. “Y las compañías químicas son muy buenas argumentando que no se puede probar eso”.

‘Hablar es fácil’

     Muchos residentes de Fuller Acres ven el problema 1,2,3-TCP como un síntoma de un problema mayor. Una y otra vez, los residentes expresaron su frustración por lo que ven como un desprecio político de los funcionarios por las comunidades pequeñas y de trabajadores agrícolas de bajos ingresos como la suya, donde el ingreso familiar promedio es de menos de $ 33,000 al año y muchos residentes son inmigrantes indocumentados.

     Por ejemplo, los funcionarios locales eximieron a las cuatro refinerías de combustible del área en 2019 de cumplir plenamente con una nueva regla estatal de calidad del aire, incluida Kern Oil & Refining Co. al otro lado de la carretera de Fuller Acres, que procesa 25,000 barriles de petróleo crudo al día. El estado dice que está tratando de abordar las desigualdades ambientales, incluso mediante la identificación de comunidades desproporcionadamente afectadas por la contaminación utilizando una herramienta de detección pionera. En el caso de las cuatro refinerías, el fiscal general del estado, Rob Bonta, y los grupos ambientalistas utilizaron esa herramienta para demandar con éxito a los reguladores aéreos del Valle de San Joaquín, obligándolos a reescribir las reglas.

     Pero cuando se trata de proteger a las personas de bajos ingresos de los contaminantes del agua, no parece haber mucha urgencia, dijeron los residentes de Fuller Acres. McGhee, aunque no le preocupa personalmente que el 1,2,3-TCP sea un problema de salud, dijo que está frustrado de que el estado no haya proporcionado dinero a la comunidad para ayudar a limpiar el agua.

    “Hay mucho dinero que el estado dice que tienen que dar a estas comunidades de bajos ingresos, pero no hemos visto nada de eso”, dijo. “Hablar es fácil, pero conseguir el dinero en efectivo es algo

Pablo Treviño, miembro de la junta directiva de Fuller Acre Mutual Water Company, dijo que la organización está haciendo todo lo posible para solucionar el problema de 1,2,3-TCP. Gracias al acuerdo, la compañía tiene suficiente dinero para instalar filtración y mantenerla durante 10 años, dijo, aunque no está claro cómo el distrito de agua pagará el mantenimiento después de eso. Dijo que el distrito está luchando contra la propuesta del estado de consolidarse con Lamont porque teme que eso aumente las tarifas para los clientes y tome incluso más tiempo que la instalación de la filtración en sí.

     Karen Nishimoto, ingeniera de agua sénior de la junta de agua de California, dijo que el estado está trabajando con la comunidad para encontrar una solución que sea sostenible a largo plazo. El estado puede forzar la consolidación si es necesario, dijo.

     De La Rosa dijo que los líderes estatales deben mejorar su supervisión de las pequeñas compañías de agua mutuas como Fuller Acres para garantizar que informen adecuadamente a los miembros de la comunidad sobre los contaminantes y los riesgos para su salud, y operen con transparencia. Los residentes deben tener la oportunidad de participar en las reuniones de la junta, elegir a los miembros de la junta en los que confían y recibir información sobre su agua en español.

    Los legisladores deben encontrar mejores formas de equilibrar los intereses de la industria con la protección de la salud de las personas, dijo Ángel Fernández-Bou, un ingeniero ambiental que colabora con la Unión de Científicos Preocupados en temas de agua limpia. Encontrar formas más limpias de cultivar, producir energía y crear empleos es particularmente urgente en la era del cambio climático, que está exacerbando los problemas de contaminación y acceso al agua limpia. Según los defensores del agua limpia, todavía hay docenas de contaminantes potencialmente dañinos que llegan al agua en los Estados Unidos que no están siendo regulados o estudiados adecuadamente.

    “Si queremos resolver el problema, debemos tener a todos a bordo e invertidos para hacer lo que es mejor para todos, no solo para unas pocas personas”, dijo Fernández-Bou.

     Mientras tanto, a Pérez le preocupa que otros miembros de la comunidad aún no sepan que su agua está contaminada. Aquellos que no podían leer el aviso en inglés y no tenían un vecino llamando a su puerta. Y ella siente por las familias de trabajadores agrícolas que no pueden pagar el agua embotellada, a pesar de que saben que el agua del grifo podría estar dañando lentamente su salud.

    “Es como si estuviéramos olvidados”, dijo.

    “Si queremos resolver el problema, debemos tener a todos a bordo e invertidos para hacer lo que es mejor para todos, no solo para unas pocas personas”, dijo Fernández-Bou.