Joven abogado regresa a casa para ejercer, como pretende el programa de pre-ley

Fátima Rodríguez estuvo interesada en una carrera de defensa criminal desde una edad temprana. Al ver a amigos con antecedentes similares a los suyos terminar en el sistema de justicia, y pensando que podría haber sido ella, reconoció la necesidad de una fuerte representación de personas como ellos.

Pero no fue hasta que tomó clases con la profesora asociada de CSUB Jeanine Kraybill y se unió a la Sociedad de Pre-Derecho de la universidad que Rodríguez realmente vio un camino plausible hacia una carrera legal. A través de las conferencias de Kraybill, Rodríguez vio cómo una mujer podía comandar una habitación. A través de la Pre-Law Society, fue presentada a reclutadores de escuelas de derecho y abogados locales que se convirtieron en mentores.

Todo hizo posible lo que Rodríguez está haciendo hoy: servir en el Panel de Defensa de Indigentes del Condado de Kern. Ella representa a personas que no pueden pagar su propio abogado y no pueden ser representados por la oficina del Defensor Público porque tiene un conflicto de intereses.

“Estoy aquí hoy por todos los que me han estado ayudando a lo largo de mi camino”, dijo Rodríguez.

Kraybill dice que Rodríguez ha hecho exactamente lo que la Sociedad Pre-Ley de CSUB, y su Programa Pre-Ley paraguas, pretende: abogados de crianza en casa que se quedarán o regresarán al Condado de Kern después de la escuela de derecho para ejercer, ya sea penal, civil, de interés público, inmigración o cualquier otro tipo de ley.

Una gran cantidad de personas hace posible el Programa Pre-Ley: Profesores, personal, ex alumnos, donantes, voluntarios y miembros del Comité Asesor Pre-Ley de CSUB que dan su tiempo y dinero al programa. Kraybill no podría estar más orgulloso del ascenso de Rodríguez.

“Necesitamos más mujeres que ejerzan la abogacía, más personas de color que ejerzan la abogacía”, dijo Kraybill. “Miren a nuestros estudiantes, miren a nuestra comunidad, miren a nuestro estado. Somos un estado de mayoría minoritaria y para que la gente confíe en el sistema legal, necesitamos tener personas que provengan de sus orígenes que los representen”.

Las lecciones más importantes

Rodríguez creció en el lado este de Bakersfield, donde sus padres se establecieron porque la temporada de uva de mesa era más larga aquí que en las otras comunidades donde habían trabajado desde que llegaron a los Estados Unidos desde México. El español fue su primer idioma.

Su madre solo llegó a quinto o sexto grado. Su padre solo hasta el octavo. Así que no fueron de mucha ayuda escolar a medida que crecía.

“Pero me enseñaron todas las lecciones más importantes de la vida, a trabajar duro y seguir adelante”, dijo Rodríguez.

Cuando llegó a CSUB, Rodríguez luchó contra el síndrome del impostor antes de aprender rápidamente “no hay razón por la que debas fracasar en Cal State”. Aprovechó los muchos recursos del campus disponibles para ella, incluido el centro de escritura, que la ayudó con la gramática y las citas, y el laboratorio de computación donde podía imprimir documentos de forma gratuita.

“Y los profesores eran muy accesibles”, dijo Rodríguez, un visitante frecuente de las horas de oficina. “Realmente querían que los estudiantes tuvieran éxito”.

La primera de las siete clases que Rodríguez tomó con Kraybill fue la investigación política, y la pasión con la que Kraybill hizo una discusión comenzó a contagiarse en ella. Cuando Kraybill envió un correo electrónico sugiriendo la creación de una Sociedad Pre-Ley en 2016, Rodríguez se inscribió con entusiasmo.

Mentes legales que crecen en casa

La Pre-Law Society es un componente del Programa Pre-Law de CSUB, que ayuda a los estudiantes a planificar una carrera legal, por ejemplo, conectándolos con oportunidades de pasantías, presentándolos a profesionales legales para tutoría y estableciendo talleres de admisión a la escuela de derecho.

El año pasado, el programa ha crecido para incluir la Clínica de Información y Apoyo Legal de CSUB, un programa de pasantías donde los estudiantes trabajan junto a abogados en la comunidad, brindando servicios legales de bajo costo y sin costo a las personas que necesitan ayuda para navegar por el sistema legal.

La clínica ha reunido a una red de socios comunitarios como los bufetes de abogados de H.A. Sala, Torres | Torres-Stallings, Vanessa Sánchez, Xóchitl García y agencias públicas como el Fiscal de Distrito del Condado de Kern y las oficinas del Defensor Público, así como organizaciones sin fines de lucro como Greater Bakersfield Legal Assistance.

Los jueces y abogados locales son socios invaluables. Participan en eventos de mentoría rápida, proporcionan pasantías, sirven como oradores invitados y financian becas para que los estudiantes puedan concentrarse en el aprendizaje.

Estas actividades no solo ayudan a preparar a los estudiantes para una carrera legal, sino que también siembran en sus mentes la idea de quedarse o regresar al condado de Kern después de la escuela de derecho para ejercer la abogacía y asesorar a las futuras generaciones de abogados, dijo Kraybill.

“No creo que encuentre que muchos otros Colegios de Abogados en el estado están tan orientados a la comunidad, ofrecen su tiempo como voluntarios, están tan comprometidos con la educación”, dijo sobre el colegio de abogados del condado de Kern.

“Perpetuamos eso al abrir la idea a los estudiantes de ‘Considéranos después de ir a la escuela de derecho. Nos encantaría tenerte de vuelta en la comunidad, simplemente mejora nuestra comunidad”.

La abogada de Bakersfield, Cathy Bennett, no pudo estar más de acuerdo. También está tratando de cultivar abogados como profesora y decana asociada en la Facultad de Derecho del Condado de Kern.

El condado de Kern lucha por atraer y retener abogados en gran parte porque la escuela de derecho es muy costosa y ganar suficiente dinero para pagar los préstamos estudiantiles a menudo requiere trabajar en grandes empresas en grandes ciudades, dijo Bennett, quien fue incluido en el Salón de la Fama de Ex Alumnos de CSUB en 2015.

Las implicaciones de eso incluyen la falta de acceso a abogados especializados, como los de propiedad intelectual que pueden servir a los desarrolladores de software y los que atienden a la gran población de residentes de ingresos bajos y moderados de Kern, como los abuelos que necesitan servicios legales para cuidar adecuadamente a sus nietos, dijo.

El condado de Kern también necesita más abogados que puedan servir a su diversa población, dijo Bennett, como los hispanos que hablan español con fluidez y los sijs que se relacionan bien con la gran comunidad sij local.

“Cuanto más grandes seamos, más diversa será nuestra población y más empresas a gran escala vendrán a la ciudad, más necesitaremos ciertos tipos de servicios legales”, dijo.

Aprender un nuevo idioma

Kraybill y la Pre-Law Society le abrieron todo tipo de puertas a Rodríguez. Aprendió de un abogado y profesor de psicología cómo la memoria defectuosa puede conducir a una condena injusta. Conoció a un reclutador de la Universidad de Santa Clara que le explicó cómo ingresar a la escuela de derecho.

Ella fue presentada a uno de los mejores abogados defensores de la ciudad, H.A. Sala, quien la dejó seguirlo y le presentó a la entonces defensora pública Elizabet Rodríguez, ahora jueza de la Corte Superior del Condado de Kern y su mentora. Y consiguió una pasantía con Greater Bakersfield Legal Assistance preparando peticiones de tutela para personas que asumen la custodia de los niños.

Sin escuela de derecho en la ciudad cuando se graduó de CSUB en 2017, Rodríguez eligió asistir a la Escuela de Derecho Thomas Jefferson en San Diego. Mientras era estudiante de derecho a tiempo completo, hizo una pasantía en la oficina del Defensor Público de San Diego presentando mociones para desestimar casos, realizando investigaciones, revisando material de descubrimiento y acompañando a defensores públicos a la corte.

“Me expuso a cosas que se supone que debes decir en la corte, pero nadie te enseña”, dijo Rodríguez. “Me gusta decir que hablo inglés, español y jerga legal porque es un idioma completamente diferente”.

Uno de sus casos más memorables involucró a una mujer sin hogar acusada de agredir a un trabajador de parques con un arma mortal (una pequeña cuchilla de afeitar) en un parque público. Resultó que la mujer había sido violada y sufría de esquizofrenia, por lo que se sintió amenazada cuando el trabajador del parque se le acercó.

Rodríguez conoció a la mujer durante las visitas a la cárcel y presentó una moción exitosa para obtener su tratamiento en lugar de más encarcelamiento.

“Me di cuenta de que muchas personas en la cárcel en realidad sufren de problemas de salud mental, no están tratando de cometer delitos”, dijo.

En sus propios términos

Rodríguez regresó a casa después de graduarse de Thomas Jefferson y trabajó como asistente legal para la oficina del Defensor Público del Condado de Kern después de tomar el examen de la barra. Estudiar para el examen requería que dominara 13 temas sin saber en cuáles sería evaluada, un proceso agotador.

Su arduo trabajo dio sus frutos. Rodríguez pasó la barra en su primer intento.

Pensó que la oficina del Defensor Público la contrataría como defensora pública, pero eso no funcionó. Así que hizo lo mejor para ella: se unió al Panel de Defensa de Indigentes.

“Sigo sirviendo a la misma comunidad”, dijo Rodríguez. “Solo en mis propios términos”.

El trabajo que Rodríguez está haciendo es importante porque el derecho a un abogado cuando el gobierno acusa a alguien de un delito “es fundamental para nuestra democracia constitucional y ha sido parte de nuestra democracia constitucional desde su fundación”, dijo Bennett.

Como hemos visto en los últimos años, dijo, la policía no es infalible y el gobierno puede ser de mano dura, por lo que es crucial tener abogados de defensa criminal que se aseguren de que los funcionarios estén haciendo su trabajo.

“Imagínate si alguien te acusara de hacer algo y no lo hiciste o no hiciste exactamente lo que dicen que hiciste”, dijo Bennett. “Querrías que alguien estuviera dispuesto a asumir tu causa y tratar de demostrar que no lo hiciste o demostrar que lo que hiciste no fue lo que el gobierno dijo que hiciste.

“El gobierno puede moverse con mano dura, y es por eso que tenemos estas protecciones”.

Notas a pie de página Historia de Christine Bedell, especialista senior en participación de ex alumnos