El gobierno del estado de California puede estar inundado de un superávit presupuestario récord de miles de millones, pero las ciudades del condado de Kern continúan luchando financieramente.

    Por lo tanto, están buscando formas creativas de aumentar las arcas solo para satisfacer necesidades básicas como la policía y la protección contra incendios. Y al igual que California City y Arvin, que permiten la actividad del cannabis y la gravan, McFarland y Delano son los dos últimos en el condado de Kern que buscan hacer lo mismo. Estas dos ciudades del norte del condado de Kern no están exactamente rodando en dinero excedente.

     McFarland, en particular, continúa luchando para cumplir con sus obligaciones financieras y proporcionar servicios a los residentes. Años después de molestarse con el Departamento de Bomberos del Condado de Kern sobre lo que la ciudad debería pagar por la protección contra incendios, las dos partes llegaron a un acuerdo. Durante los próximos seis años, McFarland pagará a KCFD $ 200,000 cada año además de los $ 400,000 que ya está pagando.

    Además de eso, la ciudad recibió una subvención COPS por $ 885,000 por año para contratar a siete oficiales. Pero en el cuarto año, la ciudad es responsable de toser esa cantidad para llevar a los oficiales durante al menos dos años, dijo Peter Cosentini, administrador de la ciudad de McFarland. Y la ciudad sigue siendo incapaz de proporcionar policías en las calles las 24 horas del día.

    “El Ayuntamiento se da cuenta de que estamos en una posición difícil”, dijo Cosentini.

    Así que Cosentini está en el proceso de redactar una ordenanza de cannabis que impondría un impuesto local a las ventas sobre la venta, el crecimiento, la fabricación, las pruebas y el transporte de cannabis, al igual que California City, Arvin y docenas de otras ciudades de California ya lo hacen.    Aún no se ha determinado qué tipo de actividad de cannabis se permitiría en la ciudad y dónde se ubicarían esos negocios. Bajo la Proposición 64, cualquier impuesto a las ventas sobre el cannabis debe ser aprobado por los votantes y Cosentini espera que la ciudad tenga una medida para la votación de noviembre.

     Delano también está avanzando con su propio plan y el alcalde Bryan Osorio dijo que le pedirá al Concejo Municipal que apruebe la contratación de una empresa para hacer un estudio a precio de mercado sobre cómo la legalización de la venta minorista, el cultivo y la fabricación de cannabis afectaría a la ciudad. Osorio dijo que el dinero generado se invertirá en programas juveniles para frenar la violencia de las pandillas, entre otras cosas. Ni McFarland ni Delano tienen una estimación de cuántos ingresos se pueden recaudar de esta manera para sus respectivas ciudades.

     Ahora para la pregunta del elefante en la habitación: ¿Cuánto deberían gravar estas empresas?

    Las ciudades podrían verse tentadas a gravar fuertemente a las empresas de cannabis, esperando generar más ingresos. Pero gravarlos demasiado y corres el riesgo de que un negocio vaya a lugares más amigables. De hecho, algo curioso sucedió en la ciudad de California no hace mucho tiempo. Según Valley Press, el Concejo Municipal votó para reducir las tasas de fabricación y distribución de cannabis del 6 por ciento al 1 por ciento para la fabricación y al 0.5 por ciento para la distribución. Esto se hizo para hacer que la ciudad de California sea competitiva con otras ciudades que tienen tasas impositivas bajas o nulas.

     Llamé y envié un correo electrónico al administrador de la ciudad de California, Douglas Dunford, varias veces para decirme cuántos ingresos ha recibido la ciudad del impuesto a las ventas de cannabis, pero Dunford no respondió.

      Las empresas de cannabis ya están fuertemente gravadas con un impuesto especial estatal del 15 por ciento, además del impuesto estatal sobre las ventas, que puede variar entre el mínimo del 7.25 por ciento y hasta el 10.25 por ciento dependiendo de la ciudad y el condado. Agregue un alto impuesto local a las ventas y un negocio de cannabis podría ir a otra parte.

     Esto no quiere decir que la industria del cannabis esté en peligro de desaparecer. Según Statista.com, las ventas de cannabis en California en 2021 totalizaron $ 6.3 mil millones. Se proyecta que las ventas aumenten a $ 6.59 mil millones para 2025.

    Sin embargo, el administrador de la ciudad de Arvin y director de finanzas, Jeff Jones, no está comprando la noción de que las ciudades compitan para ver quién puede ofrecer la tasa impositiva más baja.

     “Es una especie de carrera hacia el fondo”, dijo Jones. “Tienes que mantener la línea en alguna parte”.

    Jones dijo que la tasa impositiva de la ciudad es del 4 al 6 por ciento por pie cuadrado de cultivo y todo lo demás es del 3.25 por ciento según los ingresos brutos, como los servicios de entrega. No se permiten escaparates de cannabis, lo que significa que las personas no pueden entrar y comprar su marihuana. Arvin ha recibido alrededor de $ 500,000 en ingresos totales del impuesto a las ventas de cannabis desde que el primer y único servicio de entrega de cannabis, Kingdom 420, se abrió en junio de 2020. Las proyecciones para el próximo año son prometedoras, dijo Jones. Anticipa que al menos dos cultivadores de cannabis se ubicarán en Arvin. “Esperamos que el negocio repunte mucho”.

      Se espera que los ingresos de la marihuana lleguen a alrededor de $ 800,000, que es casi el 10 por ciento del presupuesto total de la ciudad. Junto con los ingresos generados por su impuesto a las ventas del 8,4 por ciento, el impuesto a las ventas de cannabis permitirá a Arvin contratar a cinco policías más y dos empleados para obras públicas, dijo Jones. La ironía de todo esto no se pierde en el jefe de policía de McFarland, Kenny Williams, quien también se desempeña como administrador de la ciudad.

    “Hubo un tiempo en que el cultivo (de marihuana) era un delito grave y se podía llevar (a los cultivadores) a la cárcel”, dijo Williams. “Obviamente, las leyes han cambiado bastante”.

     El columnista colaborador José Gaspar es presentador de noticias / reportero de Telemundo Bakersfield y KGET. Envíale un correo electrónico a elcompa29@gmail.com. Las opiniones expresadas aquí son suyas.