El 22 de agosto de 1950, los funcionarios de la Asociación de Tenis sobre césped de los Estados Unidos (USLTA) aceptaron a Althea Gibson en su campeonato anual en Forest Hills, Nueva York, convirtiéndola en la primera jugadora afroamericana en una competencia nacional de tenis de los Estados Unidos.

Al crecer en Harlem, la joven Gibson era una atleta natural. Comenzó a jugar al tenis a la edad de 14 años y al año siguiente ganó su primer torneo, el campeonato de niñas del estado de Nueva York, patrocinado por la Asociación Estadounidense de Tenis (ATA), que fue organizado en 1916 por jugadoras afroamericanas como una alternativa a la USLTA exclusivamente blanco. 

Después de que los destacados médicos y entusiastas del tenis Hubert Eaton y R. Walter Johnson tomaran a Gibson bajo su ala, ella ganó el primero de lo que serían 10 campeonatos consecutivos de la ATA en 1947.

En 1949, Gibson intentó ingresar al Campeonato Nacional de Canchas de Hierba de la USLTA en Forest Hills, el precursor del US Open. Cuando la USLTA no la invitó a ningún torneo de clasificación, Alice Marble, cuatro veces ganadora en Forest Hills, escribió una carta en nombre de Gibson al editor de la revista American Lawn Tennis.

La tenista finalmente obtuvo su primera gran victoria en 1956, en el Abierto de Francia en París. Se destacó al año siguiente, ganando Wimbledon y el US Open a la edad relativamente avanzada de 30 años.

Después de una larga enfermedad, Althea Gibson murió en 2003 a la edad de 76 años.