Por Alexei Koseff and Sameea Kamal / CalMatters

    Una creciente población de personas sin hogar. Una amarga batalla con la industria petrolera por los precios de la gasolina. Un plan de gastos para un estado con la quinta economía más grande del mundo mientras sigue la amenaza de una recesión.

    La Legislatura de California tiene mucho de qué ocuparse este año, y avanzó poco el miércoles, su primer día de regreso en el Capitolio desde que juramentó a una nueva clase de miembros el mes pasado. Las breves sesiones plenarias en el Senado y la Asamblea estatales se centraron más en los difuntos que en los desafíos que se avecinan.

    El comienzo lento de la sesión legislativa no es nada nuevo, pero deja mucho tiempo para la reflexión. Aquí hay algunas preguntas clave para el próximo año:

¿Cuáles serán las prioridades de la Legislatura? 

    Por la tarde, el personal del Senado y la Asamblea informó que solo se habían introducido dos nuevas medidas en cada cámara. (Ya se presentaron más de 140 el mes pasado). Con una fecha límite para la presentación del proyecto de ley del 17 de febrero, las audiencias del comité y las votaciones para la mayoría de las propuestas aún están a meses de distancia.

    Por ese motivo y hasta entonces, las sesiones plenarias son principalmente una oportunidad para que los legisladores se registren y reciban sus viáticos, los $214 suplementarios que se pagan diariamente a los legisladores para gastos de vivienda y manutención, siempre y cuando no se vayan de Sacramento más de tres días seguidos. 

     Las sesiones en el primer piso el miércoles, por ejemplo, duraron alrededor de media hora cada una en el Senado y la Asamblea, en gran parte ocupadas por discursos en memoria de amigos y familiares que habían muerto. El asambleísta Greg Wallis, un republicano de Bermuda Dunes que ganó su escaño por 85 votos, hizo su aparición inaugural en el pleno; su carrera aún no había sido declarada a tiempo para la juramentación ceremonial del 5 de diciembre.

     En una entrevista, el presidente de la Asamblea, Anthony Rendon, dijo que los problemas de vivienda seguirán siendo un enfoque central para la Legislatura en esta sesión, incluida la rendición de cuentas por lo miles de millones de dólares que California ha gastado en programas de desarrollo para personas sin hogar en los últimos años.

     “La vivienda es el gorila de 10,000 libras que no desaparecerá”, dijo el demócrata de Lakewood.

     Rendon dijo que también le gustaría aprovechar el impulso de un amplio paquete de legislación aprobado el año pasado para abordar el cambio climático al abordar cómo el transporte, la mayor fuente de emisiones de gases de efecto invernadero en California, contribuye al problema. “El cambio climático es algo en lo que hemos sido líderes como estado”, dijo. “Tenemos que asegurarnos de no quedarnos atrás de nuevo”, señaló.

¿Qué impacto tendrá el déficit presupuestario?

    Se cierne sobre los planes de la Legislatura este año la posibilidad de una recesión económica. Su oficina de asesoría fiscal y de políticas estima un déficit presupuestario de $24 mil millones, y el gobernador Gavin Newsom, quien presentará su plan de gastos preliminar la próxima semana, también ha estado instando a la cautela durante meses.

     Los líderes legislativos están proyectando optimismo sobre la capacidad de California para superar cualquier déficit de ingresos, señalando las decenas de miles de millones de dólares que ahora se encuentran en las reservas estatales. La senadora Nancy Skinner, demócrata de Berkeley que dirige el comité de presupuesto del Senado, dijo que, si bien puede que no sea el momento de crear más programas nuevos, las finanzas de California son sólidas.

     “Con el tipo de superávit que tuvimos el año pasado”, casi $50 mil millones que se destinaron principalmente a gastos únicos durante los próximos años, dijo Skinner, “tenemos el espacio en este momento para hacer algunos ajustes si es necesario”.

     Pero si el panorama económico se vuelve más sombrío en los próximos meses, los legisladores pueden verse obligados a reducir el tamaño de sus ideas políticas más audaces.

     La senadora Susan Eggman, demócrata de Stockton, dijo que esta sesión era el momento adecuado para dar un paso atrás y examinar si los nuevos programas que el estado ha lanzado en los últimos años están funcionando según lo previsto.

     “Esta sesión debe tratarse de mucha supervisión”, dijo. “Todavía tenemos paquetes ambiciosos, pero todos somos muy conscientes de los precios”.

Bottom of Form

¿Qué pasa con la sesión especial sobre el petróleo?

     Si bien Newsom continúa persiguiendo a la industria petrolera, su oficina publicó un comunicado de prensa la semana pasada que destaca las “mentiras principales de [la industria] Big Oil”, no ha habido avances significativos en su propuesta de “penalización por aumento de precios” desde que se presentó formalmente hace un mes.

     Los detalles de la sanción que Newsom quiere imponer a las petroleras por ganancias excesivas, por no hablar de la sesión especial en la que se está considerando la medida, siguen siendo esquivos. Pero Rendon dijo que la Legislatura aún planea abordar el tema, incluso cuando los precios de la gasolina bajen, probablemente a principios de año cuando haya más tiempo para concentrarse en ello.

     “Independientemente de lo que suceda con los precios de la gasolina, es una buena oportunidad para hacer las preguntas que hace tiempo queríamos hacer a las compañías petroleras”, dijo. “Sus ganancias son asombrosas”.

¿Cómo afectará la diversidad de legislaciones a la política?  

     Tener la Legislatura más diversa de la historia no significa mucho sin que esa representación se traduzca en políticas.

    Algunos legisladores nuevos ya están intentando hacer eso. 

    La asambleísta Jasmeet Bains, médica y demócrata de Bakersfield, presentó un proyecto de ley que, según ella, representa las preocupaciones de su distrito: un grupo de trabajo para abordar la adicción al fentanilo en el Valle Central. Eso implica garantizar el acceso a los servicios de salud, adicción y rehabilitación, y sacar el fentanilo de las calles, dijo. 

    “Creo que la mayor realidad que vemos aquí en Sacramento es el fracaso de la Legislatura para controlar activamente nuestro problema de drogas, nuestra crisis de drogas”, dijo. “En California, no creo que mucha gente entienda cuán grave es el problema, con la exposición a cosas como el fentanilo en las calles”.

    El asambleísta Corey Jackson, el primer legislador de raza negra abiertamente gay, dijo que sus principales prioridades incluyen abordar la salud mental y seguir aprendiendo lecciones de la pandemia, como la importancia del cuidado de los niños. El demócrata del área de Riverside presentó un proyecto de ley para crear una Comisión de California Asequible ( Affordable California Commission), encargada de abordar el alto costo de vida del estado. 

    “Vengo de una comunidad de clase trabajadora. El Distrito 60 de la Asamblea son personas que solo intentan sobrevivir todos los días”, dijo. “Y quería enviar el mensaje: ‘No está bien solo sobrevivir. Mereces prosperar’”.   

     Jackson también planea abordar lo que espera sea un aumento del racismo y la xenofobia antes de las elecciones de 2024. 

     “Tengo la intención de desempeñar un papel activo en la erradicación del racismo, incluso en las mismas estructuras e incluso en las cámaras de la propia legislatura estatal”, dijo. “Estén atentos, porque va a haber un paquete legislativo completo sobre el antirracismo y el racismo sistémico”.

     Al igual que Jackson, la nueva senadora estatal Caroline Menjivar también planea abordar la salud mental. Ha presentado un proyecto de ley para priorizar más consejeros de tiempo completo en los campus de Cal State que pueden ayudar a las diversas poblaciones estudiantiles. 

El transporte público y la infraestructura son otras áreas clave para ella. Ella señala que en su distrito del área de San Fernando, se inunda con frecuencia, y generalmente en las áreas donde vive la gente de color. 

    “Mucho de lo que hablo proviene de experiencias vividas”, dijo Menjivar. “Sabes, cuando hablamos de la falta de viviendas asequibles, es mi madre la que ha estado en una lista de espera durante más de cinco años, ¿verdad? Así que estos son problemas que son personales para mí”.

¿Qué está pasando con el recuento?

     Si bien las elecciones de noviembre son en gran parte un final, un escaño sigue en disputa: el escaño del Valle Central de la senadora demócrata Melissa Hurtado en el Distrito 16.

     Fue una votación reñida: la segunda contienda legislativa más reñida (basada en porcentajes) en la historia de California, dijo Alex Vassar, gerente de comunicaciones de la Biblioteca Estatal de California.

    Hurtado, la titular, asumió el cargo el 10 de diciembre después de obtener una victoria de 20 votos. El republicano David Shepard solicitó formalmente un recuento el 13 de diciembre. 

Eso implica contar las boletas de los condados de Fresno, Kern, Kings y Tulare. Los resultados iniciales de los condados de Fresno, Kern y Tulare mostraron que Hurtado se aferró a su escaño: Shepard obtuvo solo dos votos en el condado de Fresno, dos en Kings y tres en Tulare.

Después de que la campaña de Shepard solicitara un recuento en aproximadamente el 20% del condado de Kern, Hurtado ahora solicitó un recuento de algunas partes restantes. Si bien se puede solicitar un recuento solo para una parte de un condado, no se puede solicitar  un segundo recuento para las mismas partes.

    Sin embargo, si Shepard lograra una victoria, no cambiaría nada de lo que Hurtado ha hecho desde que asumió el cargo, dijo Vassar.

     “Ella es una miembro asentada completamente activa. Todos sus votos se emiten como miembro”, dijo. “Al igual que si alguien fuera a renunciar, todo lo que han hecho sigue en pie”. 

PIE DE FOTO: La senadora estatal Melissa Hurtado, demócrata de Bakersfield, inclina la cabeza en oración antes de la sesión en el capitolio estatal en Sacramento el 4 de enero de 2023. Fotografía de Rahul Lal para CalMatters