BAKERSFIELD, CA –  Escondido en el vientre del Centro de Desarrollo Laboral, mejor conocido como “America’s Job Center of Kern County” se encuentra una joya del arte culinario.  No, no estamos hablando de Gordon Ramsey, o de Bobby Flay, si no del CAFÉ 1600 que ahora ocupa lo que era la cafetería de este centro.

     Ahí, los estudiantes de arte culinario de la escuela de adultos aprenden lo que es cocinar, preparar, y manejar un restaurante. Los maestros, el Chef Brandon Sullivan, es egresado de la famosa academia Le Cordon Bleau, les enseña cómo preparar la comida y los platillos, al mismo de cómo servirlos; la segunda maestra es Erin Arriola, quien enseña lo que es manejar el frente del restaurante, con meseros, hospedadores, y como deben de conducirse ante el público.

     “Tuve una junta con Bill Stevenson y Teresa Hitchcock en diciembre o enero 2015-16. Vinieron a ofrecernos la cocina y la cafetería” dijo Mark Wyatt, director de la Escuela de Adultos, en una entrevista por teléfono con El Popular. “De ahí nació una visión de tener una cocina dinámica, de ser creativo, tener la experiencia de la cocina, ser único y de tener una clase que enseñe todo esto en 18 semanas” agregó Wyatt.

     Durante nuestra conversación por teléfono, Wyatt explicó que este programa es para cualquier persona que desee utilizarlo, tienen a varias personas de todos los caminos de la vida, varios de ellos han trabajado y están trabajando en restaurantes mientras acuden a clases. Desde su inicio, CAFÉ 1600 ha estado sirviendo aproximadamente entre 80 y 100 platillos al día.

     “Todo lo que hacemos aquí es desde el principio, nada es artificial” dijo el Chef Sullivan. “La comida es como una flor, puede tomar tu personalidad y pasión, si un día tuviste un mal día, la comida refleja tus sentimientos y esto es lo que vemos a diario con estos estudiantes, porque cuando tienen un mal día y al siguiente te dicen “Hola Chef” entonces sabes que quieren aprender y que tienen el ardor adentro de ellos”, continuo el Chef.

     Sullivan indicó que el semestre empezó en agosto con 14 estudiantes, y que este modelo puede servir, en un futuro, como modelo para una clase de arte culinario para estudiantes de preparatoria. Que vienen siendo los planes del Distrito Preparatoriano de Kern, al ser una de las clases que incorporarían en el nuevo Centro de Educación Técnica Vocacional que se piensa construir en los próximos dos años.

     Una de las virtudes de este programa, es que cualquier persona puede asistir. El caso mismo es el de Olivia Muñoz, que cuenta con sus 76 años de vida y sigue estando activa. “Las personas de la tercera edad no deben de quedarse inmóviles” dijo Muñoz en una entrevista con el diario The Bakersfield Californian y cuya madre operó el restaurante “El Jacalito” en la ciudad de Lamont in los años 60, y donde Olivia tuvo sus inicios como mesera, pero nunca tuvo la oportunidad de aprender la cocina.

      Otro estudiante que se ha destacado, es Ritchie Ramírez. Ramírez es sordo mudo y con la ayuda de su traductora, Beatriz, puede seguir las instrucciones del Chef al pie de la letra. “Mi madre me introdujo a la cocina a la edad de 7 años” dijo Ramírez por medio de su interprete, “Empezamos a hornear galletas y pasteles, y por el tiempo me interesaba más y más. Estaba interesado en cuantas comidas más podría hacer”.

      Ramírez es un hombre casado ahora, que quiere aprender más sobre cocinar, aunque no tiene las ganas de abrir su propio restaurante. “El trabajo administrativo es muy pesado y no tendría tiempo para cocinar” dijo Ritchie agregando que su platillo favorito es el emparedado de Pavo estilo BLT, ya que es él, el que lo prepara.

     Entre los clientes del CAFÉ 1600 nos encontramos con Daniel Weaton, quien viene al CAFÉ 1600 a lo más a menudo posible, diciendo que esta era su décima vez en el restaurante.  Weaton estaba con su compañero de trabajo Jaime Benavides que esperaban ansiosos que llegara la mesera para pedirles su orden. “Venimos por que la calidad de la comida es bastante buena por el precio” dijo Benavidez.

     “Oímos del restaurante por medio de otras personas, pensamos que era conveniente ya que no hay otros restaurantes en el área” dijo Weaton, ya que no hay restaurantes en la calle Cottonwood que den buenos precios y un suculento menú. “Yo recomiendo las hamburguesas y las ensaladas” dijo Benavides sonriendo.

     En cambio, su servidor probó los tacos de carne deshebrada, que realmente fueron una delicia y los recomiendo altamente, carne de res jugosa y bien sazonada junto con su col morena de aderezo y su salsa. Además, las papas fritas con ajo están muy ricas también.

     No hay nada en el menú que pase de los $6 con las sodas a solamente $1. El restaurante está abierto de martes a viernes de 11 am a 1:30 pm, excluyendo lunes y días festivos. ¡No se lo pierdan! Lleven a la familia y disfruten de la delicia que el Chef Sullivan y sus estudiantes presentan… En realidad, ellos son los Iron Chef’s de Bakersfield.

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